Úlceras estomacales: causas, síntomas y tratamientos

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Las úlceras pépticas, también conocidas como úlceras estomacales, son úlceras abiertas que se desarrollan en el revestimiento del esófago, el estómago o la primera parte del intestino delgado, conocido como duodeno. Más de 25 millones de estadounidenses sufrirán una úlcera en algún momento de su vida, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), y hay aproximadamente entre 500,000 y 850,000 nuevos casos de enfermedad ulcerosa cada año.

La mayoría de las úlceras son causadas por una infección por la bacteria Helicobacter pylori (H. pylori), y se pueden tratar en aproximadamente dos semanas con antibióticos, según los CDC.

"Las dos causas más comunes de úlceras son H. pylori, una infección bacteriana y medicamentos, más comúnmente aspirina y otros medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE) y tabletas de hierro", dijo el Dr. Arun Swaminath, director de la Programa de Enfermedad Inflamatoria Intestinal en el Hospital Lenox Hill en la ciudad de Nueva York.

El descubrimiento del papel de H. pylori en las úlceras llevó al Premio Nobel en 2005 para Barry Marshall y Robin Warren, quienes fueron ridiculizados cuando sugirieron la idea, dijo Swaminath. Es un mito que las úlceras pépticas son causadas por el estrés y la comida picante. Pero estos factores hacen que alguien que ya tiene úlceras se sienta aún peor.

"El estrés psicológico probablemente no tiene ningún papel en el desarrollo de úlceras, aunque el estrés biológico, como ser un paciente muy enfermo en la unidad de cuidados intensivos definitivamente puede contribuir a las úlceras", dijo Swaminath. "En realidad, no se cree que los alimentos contribuyan a las úlceras, pero pueden hacer que los pacientes con inflamación o úlceras ya presentes empeoren dependiendo de lo que se ingiere", dijo.

Síntomas

El síntoma más común de las úlceras pépticas es un dolor ardiente en el estómago, de acuerdo con los Institutos Nacionales de Salud (NIH). Típicamente, el dolor comienza entre las comidas o durante la noche, y puede detenerse si usted come o toma medicamentos antiácidos. El dolor aparece y desaparece durante varios días o semanas, y se puede sentir desde el ombligo hasta el esternón, según la Clínica Mayo.

Aunque el síntoma más común de las úlceras es el dolor, la afección también puede presentarse como sangrado o anemia, dijo Swaminath. "Hay muchos otros órganos alrededor del área del estómago. Parte del desafío de descubrir qué está causando el 'dolor abdominal' es descartar o eliminar cosas como: pancreatitis, cálculos biliares, enfermedad de Crohn o cáncer de estómago. "

El estrés psicológico puede causar síntomas que imitan los síntomas de las úlceras, dijo Swaminath. Pero debido a que las personas estresadas tienen el mismo riesgo de factores que realmente pueden resultar en úlceras, deberían consultar a su médico si tienen síntomas persistentes, dijo.

Causas

Las úlceras pépticas ocurren cuando los ácidos que ayudan a digerir los alimentos dañan las paredes del estómago o el duodeno. El interior del tracto digestivo está recubierto con una capa de moco que protege contra el ácido estomacal, pero en algunas personas que están infectadas con H. pylori, las bacterias entran en el revestimiento de la mucosa del estómago, creando agujeros y exponiendo tejido más sensible al estómago ácido.

H. pylori es una infección común, y es posible que la bacteria se transmita entre personas a través del contacto con heces, vómitos o saliva infectados. También puede contraerse a partir de agua o alimentos contaminados. Según la Clínica Mayo, uno de cada cinco adultos jóvenes está infectado con la bacteria. Sin embargo, por razones desconocidas, no produce úlceras en todos.

Otra causa es el uso regular de ciertos analgésicos, específicamente, los medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE) como la aspirina y el ibuprofeno (Advil). El CDC indica que el 10 por ciento de las úlceras son causadas por AINE. Estos medicamentos, así como el naproxeno (Aleve) y el ketoprofeno, pueden irritar o inflamar el revestimiento del estómago y el intestino delgado. Las úlceras pépticas son más comunes en adultos mayores que toman estos medicamentos para el dolor con frecuencia o en personas que toman estos medicamentos para la osteoartritis.

Los cigarrillos, el alcohol y el estrés pueden exacerbar los síntomas al irritar aún más el revestimiento del estómago.

Si no se trata, las úlceras estomacales pueden causar sangrado de la úlcera que puede provocar anemia. El sangrado puede aparecer como heces de color negro, dijo Swaminath.

Diagnosis y pruebas

Los médicos más comúnmente diagnostican úlceras usando endoscopia, dijo Swaminath. Esto implica "llevar una cámara directamente al estómago para buscar úlceras y tomar biopsias para asegurarse de que las 'úlceras' no sean realmente cáncer u otra cosa", dijo.

Existen varias otras pruebas para el diagnóstico de úlceras estomacales. Un médico puede usar sangre, heces o prueba de aliento para detectar la presencia de H. pylori o anticuerpos contra H. pylori, según la Clínica Mayo.

Una prueba de aliento consiste en beber un vaso de líquido que contiene una sustancia radioactiva. Esta sustancia reacciona con H. pylori de modo que cuando un individuo con úlceras de estómago sopla en una bolsa, la respiración contendrá el carbono radiactivo en forma de dióxido de carbono.

En ocasiones, se puede realizar un examen de rayos X para visualizar la úlcera. Para este procedimiento, se ingiere un líquido que contiene un elemento metálico llamado bario. Si se encuentra una úlcera, el médico puede mirar dentro del tracto digestivo con un endoscopio, un tubo flexible con una cámara y luz adjunta.

Tratamiento y medicación

El tratamiento de las úlceras estomacales consiste en matar a H. pylori y disminuir la cantidad de ácido en el estómago. Esto requiere varios tipos de medicamentos.

Los médicos pueden prescribir varios antibióticos a la vez, o usar un medicamento combinado como Helidac para matar H. pylori. Helidac contiene dos antibióticos junto con un medicamento reductor de ácido y un medicamento que protege el tejido del estómago.

Los médicos también intentarán detener otros medicamentos que el paciente está tomando y podrían tener un papel en el empeoramiento de las úlceras.

"La mayoría de las veces, tratamos de retirar la medicación ofensiva, pero eso no siempre es posible, por ejemplo, pacientes con aspirina que tienen arritmias cardíacas o stents cardíacos recientes", dijo Swaminath.

"Pusimos a los pacientes con altas dosis de la droga durante ocho semanas, momento en el cual el área generalmente sanará", dijo Swaminath. "Una dosis baja se continúa indefinidamente si no se puede suspender el medicamento ofensivo".

Se pueden recomendar medicamentos llamados bloqueadores de ácido (por ejemplo, Pepcid) y antiácidos para disminuir los niveles de ácido estomacal. Otros medicamentos, llamados inhibidores de la bomba de protones, como Prilosec y Prevacid, son otra opción. Funcionan bloqueando las bombas celulares que liberan ácido en el estómago.

Informes adicionales de Alina Bradford, colaboradora de Live Science.

Recursos adicionales

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