Ubicación, clima, exploración … y Santa

0
87

            

El "Polo Norte" tiene múltiples significados; puede indicar el punto geográficamente más septentrional de la Tierra o el punto donde apuntan las brújulas. Y, lo que es más encantador, puede referirse a la sede de Santa. El Polo Norte ha inspirado la imaginación humana, la exploración científica y el conflicto político durante décadas.

¿Dónde está el Polo Norte?

El Polo Norte Geográfico es el punto más septentrional del planeta, donde el eje de la Tierra se cruza con su superficie. Su latitud es de 90 grados al norte, y todas las líneas longitudinales se encuentran allí. Desde allí, cada dirección que uno da vuelta es hacia el sur. Debido a que todas las líneas longitudinales comienzan desde allí, el Polo Norte no tiene zona horaria.

El polo está rodeado por el Océano Ártico, donde el agua tiene 13.400 pies (4.084 metros) de profundidad y, por lo general, está cubierto de hielo a la deriva de 1.8 a 3 m (6 a 10 pies) de espesor. Cerca de 434 años luz sobre el polo se encuentra Polaris, la "Estrella del Norte". Durante el curso de la noche, Polaris no se levanta ni se pone, sino que permanece en casi el mismo punto sobre el eje norte durante todo el año, mientras que las otras estrellas dan vueltas a su alrededor. La estrella ha sido un marcador importante para la navegación durante siglos.

Con el tiempo, la ubicación del Polo Norte cambia ligeramente. El eje de la Tierra tiene una ligera oscilación, y como el polo se cruza con el eje, se tambalea junto con él. Los científicos han calculado que el polo se tambalea alrededor de 30 pies en siete años. El punto preciso del polo en cualquier momento dado se conoce como polo instantáneo.

En los últimos años, los científicos han notado que el eje se desplaza rápidamente hacia el este debido al cambio climático. Desde 2000, el polo se ha estado moviendo firmemente hacia el este unos 75 grados, en dirección al Meridiano de Greenwich, Inglaterra, según Surendra Adhikari, un científico de la Tierra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California. Adhikari dijo en un artículo de 2016 de National Geographic que el eje ha cambiado unos 10 centímetros (4 pulgadas) por año. Los científicos sospechan que la fusión rápida de las capas de hielo ha causado una redistribución de la masa. El derretimiento del hielo mueve la masa al agregar agua a los océanos y aligerar la carga sobre la corteza cubierta de hielo, según un artículo de 2005 de Live Science.

Polo Norte magnético

El Polo Norte magnético no es lo mismo que "norte verdadero"; está a varios cientos de millas al sur del Polo Norte Geográfico. El núcleo de hierro de la Tierra y el movimiento dentro de su parte exterior genera un campo magnético, y los polos magnéticos Norte y Sur están donde el campo es vertical. Las brújulas apuntan al Polo Norte magnético.

Sin embargo, lo que llamamos el Polo Norte magnético es en realidad un polo magnético sur. Las fuentes de campo magnético son dipolares y tienen un polo magnético norte y sur. Los polos opuestos (N y S) se atraen, y los polos iguales (N y N, o S y S) se repelen, según Joseph Becker de la Universidad Estatal de San José. Esto crea un campo toroidal o en forma de rosquilla, ya que la dirección del campo se propaga hacia afuera desde el polo norte y entra por el polo sur. En otras palabras, el polo norte de un imán se atrae hacia el polo sur de otro imán. Debido a que el Polo Norte magnético de la Tierra atrae los extremos "norte" de otros imanes, técnicamente es el "polo sur" del campo magnético del planeta.

Los polos magnéticos y los polos geográficos no se alinean, y la diferencia entre ellos se llama declinación. Desde su descubrimiento en 1831, el Polo Norte magnético ha estado alrededor de la isla Ellesmere de Canadá, a unas 500 millas (800 kilómetros) del Polo Norte Geográfico. Pero el campo magnético se desplaza, causando que el ángulo de declinación cambie con el tiempo.

Actualmente, el Polo Norte magnético se mueve alrededor de 25 millas (40 km) cada año en dirección noroeste, a un ritmo más rápido que el que se ha movido desde que comenzó el rastreo en la década de 1830. El cambio podría causar problemas para las aves migratorias y la navegación humana. Eventualmente, los polos norte y sur magnéticos se moverán al punto en que "darán vuelta" y las brújulas apuntarán hacia el sur. Este cambio ocurrirá lentamente y no en nuestras vidas. El último "salto" ocurrió hace 730,000 años.

Clima del Polo Norte

Debido al eje inclinado de la Tierra, el Polo Norte experimenta solo un amanecer y un atardecer cada año, en los equinoccios de marzo y septiembre, respectivamente. Durante el verano, hay luz solar todo el día; durante el invierno, siempre es oscuro.

Durante el invierno, la temperatura media anual del Polo Norte geográfico es menos 40 Fahrenheit (menos 40 grados Celsius). En el verano, es 32 F (0 C). Aunque de ninguna manera es cálido, es considerablemente más cálido que en el Polo Sur terrestre en la Antártida, porque el Polo Norte está sobre el agua.

Las estaciones de investigación han informado ciclones en el Polo Norte y, en los últimos años, derretimiento del hielo y grietas, que es parte del cambio climático del Ártico.

Imagen en color real tomada el 5 de mayo de 2000, por un instrumento a bordo de la nave espacial Terra de la NASA, sobre el Polo Norte, con hielo marino en blanco y agua abierta en negro.

            Crédito: Imagen de Allen Lunsford, NASA GSFC Direct Readout Laboratory; Datos cortesía de la estación receptora de Tromso, Svalbard, Noruega

En hielo delgado

Los científicos predicen que los barcos podrán navegar directamente sobre el Polo Norte para el año 2050. De hecho, la capa de hielo del Ártico será lo suficientemente delgada como para que los rompehielos formen un camino recto entre los océanos Pacífico y Atlántico, según un estudio de investigadores de la Universidad de California, Los Angeles (UCLA). Otro estudio descubrió que a fines del siglo XXI, la Ruta del Mar del Norte podría ser navegable durante más de la mitad del año.

En particular, el Ártico ha experimentado un gran descenso de hielo en la última década. Entonces, ¿qué está pasando? Típicamente, el hielo sigue un ciclo estacional. Por ejemplo, en los meses de primavera y verano, las temperaturas más cálidas hacen que el hielo que flota sobre el Océano Ártico se encoja. Luego, a medida que las temperaturas bajan en los meses de otoño e invierno, la capa de hielo vuelve a crecer hasta alcanzar su extensión máxima anual, generalmente en marzo.

En 2017, sin embargo, una combinación de temperaturas más cálidas que el promedio, vientos desfavorables para la expansión del hielo y una serie de tormentas detuvieron el crecimiento del hielo marino en el Ártico. De hecho, el 7 de marzo de 2017, el hielo marino del Ártico alcanzó un nuevo récord mínimo para la máxima extensión invernada, según la NASA. En general, el hielo alcanzó solo 5.57 millones de millas cuadradas (14.42 millones de kilómetros cuadrados), que es 37,000 millas cuadradas (97,00 km2) más pequeño que el mínimo histórico anterior establecido en 2015, y 471,000 millas cuadradas (1.22 millones de km cuadrados) más pequeño que la extensión máxima promedio para 1981-2010.

De hecho, el 13 de febrero de 2017, el nivel combinado de hielo marino ártico y antártico estaba en su punto más bajo desde que los satélites comenzaron a medir el hielo polar en 1979. Según la NASA, el hielo marino polar total en esta fecha cubrió solo 6,26 millones de cuadrados millas (16.21 millones de km cuadrados). Este número es 790,000 millas cuadradas (2 millones de kilómetros cuadrados) más pequeño que la extensión mínima global promedio para 1981-2010. Esto es equivalente a perder un trozo de hielo marino más grande que México.

Ecosistema del Polo Norte

Los habitantes más frecuentes del Ártico que viven sobre el hielo son las aves migratorias, como el pequeño escribano, fulmar, gaviota tridáctila y el charrán ártico, que tiene la migración más larga de cualquier ave, viajando 43,000 millas (69,200 km) ida y vuelta desde el norte al Polo Sur todos los años. Los caribús y los zorros árticos no se aventuran al Polo Norte; los osos polares hacen apariciones raras. [Photos: Life at the North Pole]

Bajo el hielo, uno encuentra pequeños crustáceos, camarones, anémonas de mar y varias especies de peces, la más común es el bacalao ártico. Los mamíferos marinos como los narvales y otras ballenas rara vez se aventuran tan al norte, aunque se han visto ocasionalmente focas anilladas.

 Imagen de una de las cámaras web del Observatorio Ambiental del Polo Norte.

Imagen de una de las webcams del Observatorio Ambiental del Polo Norte.

            Crédito: Laboratorio Ambiental del Polo Norte

Descubrimiento y exploración

El Ártico había sido explorado durante siglos a medida que las expediciones buscaban un Paso del Noroeste, una ruta marítima desde el Atlántico hasta los océanos del Pacífico. El siglo XIX trajo los primeros grandes intentos de llegar al Polo Norte. El almirante británico William Edward Parry dirigió una expedición en 1827, seguido de exploradores noruegos en un viaje terrestre, un explorador sueco que intentó llegar a él en globo de hidrógeno y muchos otros. Ninguna de estas expediciones tuvo éxito.

Peary vs. Cook

A principios del siglo XX, dos exploradores afirmaron haber llegado primero al Polo Norte. Un médico estadounidense, Frederick Albert Cook, anunció en septiembre de 1909 que él y dos compañeros inuit habían alcanzado la pértiga el 21 de abril de 1908. Una semana después, el explorador estadounidense Robert E. Peary afirmó haber llegado al Polo Norte el 6 de abril de 1909. , acompañado por Matthew Henson, el primer explorador del Ártico afroamericano, y cuatro hombres inuit.

Peary tenía patrocinadores poderosos, incluidos The New York Times y National Geographic Society, que habían financiado la expedición. Peary, que había hecho dos intentos previos para llegar a la pole, llamó a Cook un fraude. Para hacer su caso, los hombres publicaron relatos de sus viajes en un folleto titulado "En el Polo con Cook y Peary", que se convirtió en un éxito de ventas y ayudó a influir en la opinión pública. Con los años, la controversia se hincó a fuego lento.

Sin embargo, una nueva investigación en 1988 reveló que el reclamo de Peary podría haber sido sospechoso. Elementos cuestionables de su reclamo incluyen: la falta de experiencia de navegación en su equipo; el hecho de que después de que una persona con experiencia en navegación abandonara el equipo, informaron que viajaban al doble de velocidad; la descripción de la ruta de un miembro difería de la de Peary; y que Peary nunca dejó sus registros disponibles para su revisión.

En 2005, el explorador británico Tom Avery imitó la ruta de Peary utilizando trineos tirados por perros, y llegó al polo, sugiriendo que los registros de Peary podrían haber sido precisos. El debate de Peary vs. Cook sigue siendo controvertido hasta el día de hoy.

Almirante Byrd

Desde los días de Peary y Cook, muchas expediciones al Polo Norte se han llevado a cabo en avión, a pie y en trineo tirado por perros. En 1926, el explorador estadounidense y almirante retirado de la Armada Richard Byrd afirmó que él y su piloto, Floyd Bennett, habían volado sobre el Polo Norte. La National Geographic Society, uno de sus patrocinadores, confirmó el logro. Byrd fue aclamado como un héroe, recibió la Medalla de Honor y pasó a volar sobre el Polo Sur, además de alcanzar muchos otros hitos de expedición polar.

Sin embargo, el logro de Byrd fue cuestionado casi de inmediato. Muchos no pensaron que su avión podría haber cubierto la distancia en solo 15 horas y 44 minutos, como lo había registrado. Una nueva investigación, publicada en el número de enero de 2013 de la revista Polar Record, sugiere que Byrd no alcanzó su objetivo en el Polo Norte hasta en 130 km.

Roald Amundsen

La primera expedición verificable y convincente al polo se atribuye a Roald Amundsen, un intrépido explorador noruego. En 1903, Amundsen lideró la primera expedición para cruzar el Paso del Noroeste. En 1911, Amundsen fue la primera persona en llegar al Polo Sur. Y en mayo de 1926 (unos días después del vuelo de Byrd), Amundsen voló, o mejor dicho, flotó sobre el polo en un dirigible, el Norge, con otros 15 hombres.

Otros hitos polares

23 de abril de 1948: Tres tripulaciones soviéticas aterrizan los primeros aviones en el polo.

Ago. 3, 1958: El submarino USS Nautilus es el primer buque de guerra que alcanza el polo.

19 de abril de 1968: Ralph Plaisted de Minnesota llega al polo en motonieve.

1968-1969: Wally Herbert llega al poste en trineo de perros (la primera persona en llegar a pie).

Ago. 17, 1977: El rompehielos con motor nuclear soviético Arktika es el primer barco de superficie en alcanzar el polo.

1 de mayo de 1986: La primera expedición en alcanzar el polo a pie sin reabastecimiento incluye a Ann Bancroft, la primera mujer en viajar al Polo.

2007 : el abogado británico y nadador de resistencia Lewis Gordon Pugh nada 18 minutos por un kilómetro en el Océano Ártico en el Polo Norte. Su hazaña, lograda usando solo un traje de baño, fue hecha para llamar la atención del público sobre los casquetes polares que se derriten.

Disputas de propiedad

Actualmente, ningún país posee el Polo Norte. Se sienta en aguas internacionales. La tierra más cercana es el territorio canadiense Nunavut, seguido de Groenlandia (parte del Reino de Dinamarca).

Sin embargo, Rusia, Dinamarca y Canadá han reclamado la montañosa loma de Lomonosov que corre bajo el polo. El Ártico es rico en recursos naturales, incluidos el petróleo y el gas, y valioso como ruta de envío, por lo que es de gran importancia para los países con costas árticas. En 2007, Rusia envió el primer sumergible para alcanzar el lecho marino bajo el Polo Norte, y arrojó una bandera de titanio allí, para gran disgusto de los otros países árticos.

En diciembre de 2013, Canadá anunció planes para presentar una propuesta a las Naciones Unidas alegando que el Polo Norte formaba parte del territorio canadiense. Su reclamo no quedará sin respuesta: se espera que tanto Rusia como Dinamarca presenten reclamos también.

Pero el Polo Norte realmente pertenece a … Santa Claus

Los creyentes saben que no importa lo que digan la ciencia o los exploradores, el Polo Norte es hogar de renos voladores y elfos que hacen juguetes trabajando duro. El servicio postal de Canadá se autodenomina entre estos creyentes, dando el código postal HOH OHO a las cartas dirigidas a Santa en el Polo Norte. Alaska tiene una ciudad con tema navideño conocida como Polo Norte, aunque en realidad no está cerca del Polo Norte. Otros países árticos reclaman la residencia de Santa Claus, sobre todo Finlandia. La idea de que el elfo alegre vivió en Laponia ganó popularidad durante la década de 1920.

Nadie sabe exactamente de dónde vino la leyenda de Papá Noel que vivía en el Polo Norte, pero muchos identifican al ilustrador estadounidense Thomas Nast como el hombre que oficialmente le dio a Santa su residencia. En 1866, Nast, cuyas imágenes de Santa ayudaron a popularizar la idea estadounidense del icono, publicó un dibujo llamado "Santa Claus and His Works" en Harper's Weekly. La imagen muestra las palabras "Santa Clausville, N.P." En ese momento, el Ártico era un lugar de fascinación pública y las expediciones recibieron una gran atención, por lo que los espectadores habrían entendido la abreviación de Nast.

Informes adicionales de Traci Pedersen, colaborador de Live Science.

Recursos adicionales

SHARE

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here