¿Supervivencia de los más pesados? Cómo podría evolucionar la criatura 'Shape of Water'

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Una extraña criatura humanoide de peces es sometida a nefastos experimentos en el nuevo thriller de fantasía del director de cine Guillermo del Toro "The Shape of Water". Por extraño que sea, esta criatura ficticia podría explicarse, al menos algo, desde una perspectiva evolutiva, dicen los científicos.

La película Fox Searchlight Pictures, que se estrenó en los cines el 1 de diciembre, cuenta la historia de Elisa (Sally Hawkins), una mujer sorda que desarrolla una atracción poco probable hacia el humano parecido a los peces (Doug Jones mejorado con CGI), cautivo en una laboratorio por investigadores con motivaciones cuestionables.

La criatura fascina a los científicos en la película, y con buena razón. La ambientación de la película es en gran medida realista, centrada en una instalación de alto secreto del gobierno de los EE. UU. En el contexto de la Guerra Fría. Pero la criatura peculiar, capturada en el Amazonas, es una anomalía evolutiva. Es semiacuático, capaz de respirar aire o agua, y aunque es bípedo y humanoide, también está adaptado para nadar, con aletas, pies y manos palmeadas y pieles especializadas que deben mantenerse húmedas.

¿Tiene tal criatura sentido evolutivo, basado en lo que sabemos de cómo evolucionó la vida en la Tierra a través de la selección natural? [Rumor or Reality: The Creatures of Cryptozoology]

Da la casualidad que los humanos modernos tienen orígenes acuosos, si miras lo suficiente al árbol de la vida. Los seres humanos en su forma actual evolucionaron durante miles de millones de años, comenzando como organismos simples que viven en el agua, una historia de origen compartida por todos los animales en la Tierra. A partir de esas primeras formas de vida, surgieron planes corporales más complejos a lo largo del tiempo. Diversas características y especializaciones permitieron que los animales de todos los tamaños prosperen en tierra y permitieron a otros habitar en lagos, ríos y océanos.

Casi todos los vertebrados, animales con columna vertebral, pueden rastrear su ascendencia a un pequeño pez primitivo llamado Metaspriggina que vivió hace más de 500 millones de años, informaron científicos en un estudio publicado en 2014 en la revista Nature. Luego, hace unos 400 millones de años, algunos peces antiguos utilizaron sus aletas musculares para impulsarse sobre el lodo, y sus descendientes finalmente emergieron para vivir en la tierra, desarrollando pulmones y piernas.

Estos fueron los primeros tetrápodos: animales que respiraban aire y que parecían peces, pero que tenían los inicios rudimentarios de un plan corporal de cuatro extremidades. Esto formó el modelo básico para todos los animales terrestres por venir.

Después de que los tetrápodos tomaran tierra, pasarían cientos de millones de años antes de que emergiera una forma humanoide bípeda. La primera evidencia fósil de caminar erguido en un ancestro humano data de hace unos 8 millones de años, en un homínido llamado Orrorin tugenensis, según un estudio publicado en 2008 en la revista Science.

Una criatura desconcertante

Si el mundo en "La forma del agua" siguiera esta misma línea de tiempo evolutiva, la criatura cinematográfica -un humanoide de dos patas que habita en el agua- plantearía preguntas desconcertantes sobre su lugar en un árbol de la vida. Pero bajo las condiciones adecuadas, la evolución a través de la selección natural podría hipotéticamente dar forma a tal animal, Jonathan Losos, profesor de biología orgánica y evolutiva en la Universidad de Harvard, le dijo a Live Science.

La criatura humano-pez tiene agallas, pero también parece capaz de respirar aire. Y algunos animales en el mundo real pueden, de hecho, respirar tanto agua como aire. El pez pulmonado depende de las branquias que interactúan con los pulmones funcionales para proporcionar oxígeno a los animales, y estas criaturas se ahogarán si se sumergen por mucho tiempo. Algunas especies de tortugas pueden extraer oxígeno del agua a través de sus espaldas, esencialmente respirando a través de sus colillas. [Extreme Life on Earth: 8 Bizarre Creatures]

Giles (Richard Jenkins), un artista frustrado, redescubre su chispa creativa cuando conoce a la criatura acuática, interpretada por Doug Jones.

            Crédito: Copyright Twentieth Century Fox Film Corporation

Durante millones de años, los entornos han planteado desafíos similares a las diversas criaturas que viven en esos entornos. A menudo, las especies no relacionadas desarrollan la misma solución óptima para esos desafíos, un fenómeno conocido como evolución convergente, explicó Losos.

La evolución convergente explica cómo los animales que no son parientes cercanos pueden compartir características o rasgos similares, como el cuerpo aerodinámico que se encuentra en los ictiosauros antiguos y los delfines modernos, o las estructuras de las mandíbulas que aparecen tanto en las ballenas como en los pelícanos. Hipotéticamente, la evolución convergente también podría llevar al bipedismo y a una apariencia similar a la humana tanto en los humanos como en una criatura más relacionada con los peces.

"Hollywood ciertamente no ha violado ninguna regla de evolución para producir un bípedo que evolucionó para ser convergente con los humanos y compartir muchas características", dijo Losos.

                    
            

Pero, en última instancia, la elección de los cineastas de una apariencia humana para su criatura probablemente se debe más a las percepciones de la forma humana como un "pináculo" de la evolución, dijo Losos. Este sesgo se ve con frecuencia en las representaciones de ciencia ficción de extraterrestres que se parecen notablemente a los humanos, dijo.

En realidad, el hecho de que no haya otras especies vivas hoy que se parezcan a los humanos modernos es una buena indicación de que la razón por la que nos vemos de la manera en que lo hacemos es "solo un golpe de suerte de la evolución", agregó.

"Aunque hay muchos, muchos casos de evolución convergente de otras adaptaciones, por alguna razón, la forma de vida humana solo evolucionó una vez. La forma en que los primates evolucionaron finalmente hizo posible algo como nosotros, pero no veo ninguna razón para suponer que la vida inteligente las formas deben verse como nosotros ", dijo Losos a Live Science.

Artículo original sobre Live Science.

        

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