Si los perros pueden oler el cáncer, ¿por qué no criban a la gente?

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Los perros pueden ser entrenados para ser magos que olfatean el cáncer, usando sus narices sensibles para detectar vapores cancerosos que salen de las células enfermas. Este olfateo no es invasivo y podría ayudar a diagnosticar a innumerables personas, lo que plantea la pregunta: si estos cachorros son tan olfativamente astutos, ¿por qué no están evaluando a personas para el cáncer en este momento?

Aquí está la respuesta corta: a los perros les va bien en situaciones interesantes, como ayudar a las autoridades a rastrear los olores o guiar a los equipos de búsqueda y rescate en las áreas de desastre. Pero olfatear miles de muestras en las que solo un puñado puede ser canceroso es un trabajo desafiante con poco refuerzo positivo.

Además, se necesita tiempo y energía para entrenar a estos cachorros, quienes, a pesar de una extensa preparación, aún pueden perder un diagnóstico si están teniendo un mal día, dijeron los expertos a Live Science. [20 Weird Dog and Cat Behaviors Explained by Science]

Pero eso no quiere decir que los perros no pueden ser útiles en el desarrollo de herramientas de detección hechas por el hombre que "huelen" el cáncer. Se sabe que las células cancerosas emiten olores únicos, pero los científicos aún no han identificado los compuestos específicos responsables de estos olores.

Una de las maneras en que los perros pueden ayudar a detectar los olores específicos del cáncer es darles a los perros ciertas muestras cancerosas para que huelan, y luego eliminar lentamente los compuestos de la muestra. Si el perro deja de responder a la muestra después de eliminar varios componentes, "entonces usted sabe que ha eliminado ese componente de la mezcla que es específico del cáncer", dijo la Dra. Hilary Brodie, profesora del Departamento de Otorrinolaringología de la Universidad de California, Davis. Los investigadores podrían luego analizar estos componentes individuales y desarrollar pruebas bioquímicas que puedan realizar una detección confiable de los pacientes, dijo.

"Hay muchas cosas que los perros pueden hacer, pero no creo que se esté dirigiendo a la detección total de la población", dijo Brodie a Live Science.

Olor fuerte

En 1989, la revista británica The Lancet publicó el primer informe de detección de cáncer de perros. En una carta al editor, dos dermatólogos describieron cómo, según los informes, un perro pasó varios minutos al día olfateando una lesión de color en el muslo de su propietario, e incluso trató de morder el lugar cuando usaba pantalones cortos. Preocupada, la mujer hizo que los médicos inspeccionaran la lesión, que resultó ser un melanoma maligno.

"Este perro puede haber salvado la vida de su dueño al incitarla a buscar tratamiento cuando la lesión todavía estaba en una etapa delgada y curable", escribieron los médicos en la carta.

Otros informes de perros que detectan melanomas malignos siguieron, pero no fue hasta 2006 que se publicaron estudios de doble ciego de alta calidad, dijo el Dr. Klaus Hackner, médico pulmonar del Hospital Universitario de Krems, en Austria. (En los estudios doble ciego, ni los perros ni sus manipuladores sabían qué muestras eran cancerosas)

Pronto, hubo innumerables estudios que demostraron que los perros entrenados podían detectar cánceres específicos al oler muestras biológicas, como el aliento o la orina de una persona. Esto se debe a que las células, incluso las cancerosas, emiten compuestos orgánicos volátiles (COV). Cada tipo de cáncer probablemente tiene un VOC distinto, lo que significa que tiene un olor diferente en comparación con otras células, dijo Hackner.

Dado que los perros tienen más de 220 millones de receptores de olores en la nariz, son excelentes animales para detectar la enfermedad, dijo Hackner. En comparación, los humanos tienen un "mero" 5 millones de receptores de olores en sus narices, dijo. [Why Do Dogs Have Whiskers?]

Dificultades con los perritos

La mayoría de los perros pueden ser entrenados para reconocer el olor de un cáncer específico en aproximadamente 6 meses, dijo Hackner. Sin embargo, muchos estudios tenían configuraciones que funcionan en laboratorios, pero no en el mundo real: a menudo, al perro se le daban cinco muestras que siempre tenían una sola muestra cancerosa. En realidad, según el tipo de cáncer, un perro rastreador podría encontrar solo cuatro muestras cancerosas de un lote de 1.000, dijo.

Si ni el perro ni el manejador saben qué cuatro de esas 1,000 muestras son cancerosas, el manipulador no puede darle al perro un refuerzo positivo cuando el perro toma el espécimen correcto, dijo Hackner.

"Creo que este fue un punto principal de por qué nuestro estudio fracasó", dijo Hackner, cuyo trabajo de 2016, que tenía una configuración real, fue publicado en el Journal of Breath Research. "No pudimos proporcionar retroalimentación positiva porque ninguno sabía en la situación de detección si el perro tenía razón o no. Esto fue estresante tanto para los perros como para los manipuladores".

Esta situación podría remediarse si siempre hubiera una muestra cancerosa plantada en cada grupo, por lo que el perro podría obtener una recompensa y no se aburriría después de oler miles de muestras no cancerosas de pacientes, dijo.

Hacia adelante

Pero incluso si la configuración pudiera cambiarse para acomodar a los perros, no sería una forma realista de examinar a los pacientes, dijo Brodie. Tomaría una inmensa cantidad de recursos para entrenar perros para reconocer los muchos tipos de cáncer que pueden afectar a los humanos. Además, aunque ninguna prueba es perfecta, al menos los médicos saben cuán precisas son las diferentes pruebas, como las mamografías, y con qué frecuencia producen falsos positivos y falsos negativos. Pero estas tasas variarían para cada perro, dijo Brodie.

Además, los perros pueden aburrirse, pasar hambre y "tener días malos, al igual que tú y yo", dijo Brodie. "Tendría que estar monitoreando cuidadosamente su efectividad a lo largo de sus ciclos".

Más bien, Brodie y Hackner imaginan perros que ayudan a los investigadores a crear y refinar máquinas "nasales" bioquímicas, conocidas como narices electrónicas, que podrían "olfatear" a los pacientes y entregar diagnósticos, dijeron. Estas máquinas ya existen para ciertas condiciones médicas, pero podrían hacerse más sensibles y aplicables a más enfermedades con la ayuda de perros, dijo Brodie. Pero la investigación aún no ha llegado, señaló.

En un proyecto, Brodie y sus colegas estaban estudiando si los perros podían detectar compuestos orgánicos volátiles de pacientes con cáncer de cabeza y cuello al oler la respiración que los pacientes habían exhalado en un recipiente. Pero los investigadores suspendieron el proyecto después de que el entrenador de perros comenzó a transmitir que sus perros podían detectar el cáncer.

"No queríamos estar afiliados con eso", dijo Brodie. "Queríamos demostrar que lo están detectando, no decir que lo están detectando y luego probarlo. Primero tienes que hacer ciencia. Esto ni siquiera está cerca ni cerca del horario de máxima audiencia".

Artículo original sobre Live Science.

        

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