¿Qué fuerza creó estos extraños cubos en el hielo de la Antártida?

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La Antártida no es solo una tierra de hielo, a veces, en algunos lugares, parece ser una tierra de cubos de hielo gigantes. ¿Pero por qué? ¿Cómo aparecen estas enormes formaciones rectangulares en el paisaje inhumano e irregular del sur del continente?

La imagen de arriba, titulada "Icy Sugar Cubes", fue tomada en la Antártida en 1995, sobre la costa inglesa en la península Antártica del sur. El British Antarctic Survey escaneó recientemente la foto, que se rodó inicialmente en Kodachrome 64 slidefilm, y en 2017 ganó el primer premio general en el concurso anual de fotografía científica de la Royal Society. La "hendidura bidireccional inusual" surgió, la Royal Society explicó en una leyenda, "como una capa de hielo … se extendía en dos direcciones sobre una elevación subyacente".

Pero eso no es todo lo que sucede en esa foto, según Ted Scambos, un glaciólogo y científico principal del equipo científico del National Snow & Ice Data Center. [See the Winners of the Royal Society Photo Competition]

La foto parece representar un área de "hielo que fluye rápido y flotante", escribió Scambos en un correo electrónico a Live Science.

Aunque las enormes masas de hielo de la Antártida pueden parecer sólidas para los ojos humanos, la realidad es que están en constante movimiento, fluyendo y chocando entre sí. Ese movimiento hace que aparezcan patrones, no a través de tallar, sino más bien durante un largo período de tracción.

"Una losa masiva de hielo que fluye comienza a flotar", escribió Scambos, "y al principio, debido a que es muy gruesa, se extiende lateralmente [side to side]creando depresiones profundas a lo largo del flujo. Más tarde, con mayor flujo, el hielo comienza a fluir. estire longitudinalmente, y la nieve de la superficie se rompe perpendicular a los primeros canales. "

En otras palabras, a medida que el hielo se extiende y se adelgaza, se agrieta. Primero, las grietas aparecen paralelas al movimiento hacia adelante del hielo, creando una serie de grietas horizontales. Más tarde, otra serie de grietas aparece perpendicular a la dirección del flujo de hielo, completando la grilla extrañamente regular, dijo Scambos.

La imagen ofrece pistas que pueden ayudar a los investigadores como Scambos a adivinar la dirección en la que fluía el hielo.

"Tenga en cuenta que los canales que se extienden más perpendiculares a la aeronave son un poco más viejos, más llenos de nieve, supongo que son paralelos a la dirección del flujo", escribió Scambos.

Debido a que esas rebanadas han existido por más tiempo, han pasado más tormentas de nieve sobre ellas, llenándolas.

"Los cortes más agudos para hacer los bloques, más en la dirección del vuelo del avión, son más jóvenes, y marcan una transición en algún lugar aguas arriba a condiciones más extensionales", escribió Scambos.

En otras palabras, el hielo probablemente fluía a lo largo de los caminos de las rodajas más superficiales, y las rodajas más profundas y más afiladas aparecieron más recientemente. El hielo antártico, sólido como parece, oculta gigatones literales de fuerzas y movimientos misteriosos.

Publicado originalmente en Live Science.

        

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