Por qué Strange, Chalky Swirls cubren el Océano Austral

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Una imagen muestra los remolinos azul pálido del Gran Cinturón de Calcita.

                    Crédito: NASA
                
            

Contemple el Gran Cinturón de Calcita, rodee el Océano Austral, cubra el 16 por ciento de todos los mares del mundo y relámpago brillante de fitoplancton microscópico tan grande que se ve mejor desde el espacio.

Los organismos llamados cocolitóforos (diminutos fotosintetizadores unicelulares que no son ni plantas ni bacterias) dominan esos enjambres microscópicos, según descubrieron recientemente los investigadores.

Un equipo de científicos realizó dos cruceros, cada uno de un mes, a través del gran cinturón en los veranos del hemisferio sur de 2011 y 2012. Los investigadores fueron allí para estudiar la química del océano que da lugar a una floración anual de algas, así como los enjambres de algas que lo componen, informando sus resultados el 7 de noviembre en la revista Biogeosciences. [Gallery: Scientists at the Ends of the Earth]

Los cocolitoforos cubren sus cuerpos en placas de tiza (carbonato de calcio) a medida que crecen. Cuando se concentran juntos en el océano, esa tiza refleja la luz hacia el cielo, dándole al agua un color azul lechoso. El resultado, cuando se ve desde arriba, parece como si el Dr. Seuss se encontrara con Vincent Van Gogh, dejando atrás un peculiar elenco de remolinos iridiscentes azul verdoso en el mar.

Los altos niveles de hierro disuelto en el cinturón, así como las temperaturas favorables y los niveles de dióxido de carbono, crean las condiciones ideales para que los coccolitóforos cultiven sus cuerpos enchapados.

También favorable, informaron los autores, fueron los bajos niveles de sílice en el área. Los cocolitoforos compiten por los recursos con otra forma de fitoplancton, conocida como diatomeas, que necesita sílice para construir sus exoesqueletos vidriosos. Los bajos niveles de sílice en el cinturón mantienen baja la población de diatomeas, permitiendo que florezcan los coccolitóforos.

Los investigadores también cuestionaron el modelo anterior y directo del rol del cinturón en el ciclo global del carbono. Los cocolitoforos extraen carbono en el océano cuando construyen sus caparazones, pero también liberan dióxido de carbono en el proceso. Esta investigación sobre la presencia de cocolitóforos en el cinturón, explicaron los científicos, ayudará a refinar aún más los modelos del ciclo global del carbono.

Publicado originalmente en Live Science.

        

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