Por qué las personas comienzan a escuchar voces cuando escalan el Monte Everest

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Las montañas más altas pueden llevar a los que las suben temporalmente a la locura.

Ahora, dicen los investigadores, estos episodios psicóticos constituyen la propia condición médica de una persona y pueden ser distintos del mal de altura.

"Las montañas son enloquecedoramente bellas, pero no esperábamos que pudieran llevarnos a la locura", dijo el coautor del estudio, el Dr. Hermann Brugger, director del Instituto de Medicina de Emergencia de Montaña de Eurac Research en Bolzano, Italia, a Live Science. Los investigadores detallaron su hallazgo el 5 de diciembre en la revista Psychological Medicine.

Las investigaciones futuras sobre este trastorno podrían arrojar luz sobre otros episodios de psicosis temporal, según los investigadores.

Voces de montaña

En altitudes extremas, los montañeros a menudo mencionan experimentar psicosis, es decir, un trastorno mental en el que una persona pierde el contacto con la realidad. Los síntomas de los episodios psicóticos incluyen alucinaciones y delirios.

Por ejemplo, cuando el alpinista y anestesista Dr. Jeremy Windsor estaba escalando el Everest 2008, experimentó una extraña experiencia común en el montañismo extremo. Solo en el Himalaya a una altitud de más de 5,1 millas (8,2 kilómetros), Windsor alucinó a un hombre llamado Jimmy, que lo acompañó todo el día, le habló palabras alentadoras y luego desapareció sin dejar rastro.

Hasta ahora, los médicos generalmente pensaban que tales episodios psicóticos eran síntomas de mal de altura, junto con fuertes dolores de cabeza, mareos y problemas de equilibrio. El mal de altura es el resultado de la escasez de oxígeno que se experimenta a gran altura y puede desencadenar una acumulación potencialmente letal de líquido en los pulmones o el cerebro.

Pero en el nuevo análisis, Windsor y sus colegas encontraron que "la psicosis aislada a gran altura" puede ser su propia condición médica, una distinta del mal de altura.

Para llegar a esa conclusión, los investigadores analizaron los datos de 83 episodios psicóticos a gran altura recogidos de la literatura alemana de montaña. Encontraron una lista de síntomas psicóticos, como escuchar voces, que estaban relacionados con la altitud, pero muy claramente no siempre están conectados con ningún síntoma físico de mal de altura o enfermedad mental pasada.

"Las personas que sufren de estos episodios a gran altura son completamente sanos, no son propensos a la psicosis", dijo Brugger.

Según los investigadores, la psicosis aislada a gran altitud era más probable que ocurriera en alturas que excedieran los 22.965 pies (7.000 metros) sobre el nivel del mar. Siguen sin estar seguros de lo que puede causarlo, quizás causa similares a los que están detrás del mal de altura, como la deficiencia de oxígeno o las primeras etapas de inflamación en ciertas áreas del cerebro.

También es posible que la causa no se deba a la altitud en absoluto.

"También se sabe que la privación total del contacto social y la soledad durante mucho tiempo puede provocar alucinaciones", dijo Brugger.

Recuperación instantánea

Los síntomas de este síndrome aparentemente desaparecieron por completo tan pronto como los alpinistas salieron de la zona de peligro, escribieron los investigadores en el estudio. "Se recuperaron completamente", dijo Brugger.

Aún así, este síndrome estaba claramente relacionado con un riesgo significativo de accidentes, "e incluso un pequeño error puede ser fatal en altitudes extremas", dijo Brugger. "Es importante que los escaladores sean conscientes de este riesgo, que sepan que estas alucinaciones no son reales, que estos efectos sean reversibles, y que encuentren algunas medidas de supervivencia durante sus escaladas".

Los científicos podrían tratar de simular estos casos de psicosis temporal colocando voluntarios en cámaras que simulan altitudes extremas utilizando poco oxígeno y baja presión de aire.

"Esto podría ayudar a arrojar luz sobre la psicosis temporal en general", dijo Brugger.

En marzo, los investigadores planean colaborar con los médicos nepaleses en el campamento base del Monte Everest para averiguar con qué frecuencia puede ocurrir una psicosis aislada a gran altitud.

"Utilizarán cuestionarios para recopilar datos de los escaladores que bajan del Everest", dijo Brugger.

Publicado originalmente en Live Science.

        

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