Polonio 210: ¿Por qué Po-210 es tan peligroso?

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Polonio-210 es el veneno mortal que se utilizó para matar al ex espía ruso, Alexander Litvinenko, en Londres en 2006. Murió de enfermedad por radiación.

Se dice que Litvinenko se tragó una dosis fatal de Po-210 bebiendo té en una reunión de negocios con otros dos rusos. Ambos fueron acusados ​​de su asesinato.

Se cree que este incidente ha expuesto a 700 personas a la radiación, aunque ninguna se enfermó gravemente. Algunas localizaciones en Londres, incluyendo un restaurante y un club nocturno, fueron cerradas temporalmente como medida de seguridad.

La autopsia implicó medidas de seguridad complejas.

Polonio 210 es abreviado a Po-210, (210) Po, o 210 Po.

Información rápida sobre el polonio 210Aquí hay algunos puntos clave sobre el polonio-210. Más detalle está en el cuerpo de este artículo.

  • Polonio 210 es un metal radioactivo raro descubierto por Marie Curie a finales del siglo XIX.
  • Mientras que radioactivo, emite una forma de alta energía de la radiación, pero las partículas no viajan lejos y decae relativamente rápidamente.
  • Si el polonio 210 entra en el cuerpo, por inhalación, tragar, piel rota, los resultados pueden ser fatales.
  • En masa, el polonio 210 es una de las toxinas más mortíferas, alrededor de 250 mil millones de veces más tóxico que el cianuro de hidrógeno.

¿Qué es polonio-210?

El polonio es un elemento químico radiactivo (número atómico 84) que fue descubierto en 1898 por Marie Curie, que nombró el elemento después de su país, Polonia.

En su estado natural, a temperatura ambiente, el polonio es un metal sólido con un color plateado. El polonio 210 es uno de los 25 isótopos radioactivos conocidos del polonio.

El polonio purificado es muy volátil, y los isótopos de polonio son radiactivos. El isótopo de polonio más común y más conocido es el polonio 210.

Este material es altamente peligroso, pero tiene una semivida relativamente corta. Como resultado, deja de ser peligroso con relativa rapidez. Se desintegra en un nuevo metal estable: el plomo.

Su vida media física es de 140 días. Esto significa que la mitad de su radioactividad muere en este tiempo.

Su vida media biológica es de 40 días , por lo que se tarda 40 días para que los procesos biológicos eliminen la mitad del Polonio 210 en el cuerpo.

Donde lo encuentras

Polonio 210 está presente en pequeñas cantidades en el cuerpo humano, debido a los bajos niveles en el medio ambiente normal y la cadena alimentaria, especialmente en los mariscos. Los fumadores de tabaco tienen más polonio-210 porque fumar causa que se acumule en los pulmones.

Polonium-210 se utiliza en la industria para fabricar dispositivos que eliminan la estática. Esto es útil para la fabricación de cinta, papel de rodadura y fibras sintéticas de hilatura, por ejemplo. También se utiliza para mantener los ambientes libres de polvo, como en la producción de chips de computadora.

El polonio natural es muy raro. Tan poco como aproximadamente 100 microgramos (0,0001 gramos) de polonio se produce en una tonelada de mineral de uranio.

¿Cómo afecta al cuerpo?

Polonio 210 es una de las sustancias más tóxicas conocidas por el hombre, pero está a nuestro alrededor.

Hay niveles muy bajos de polonio 210 en el medio ambiente, y entra en nuestros cuerpos a través de la cadena alimentaria, por ejemplo, cuando se come mariscos.

Estos niveles ambientales son normalmente inofensivos para la salud humana, excepto en los fumadores, que tienen niveles más altos.

Sin embargo, en cantidades suficientes, puede ser letal dentro de días o semanas.

¿Qué tan peligroso es?

El polonio no tiene propiedades químicas tóxicas. El peligro viene cuando emite radiación.

Los toxicólogos estiman que un gramo de polonio 210 podría ser suficiente para:

  • matar a 50 millones de personas
  • 50 millones de personas más enfermas

Litvinenko podría haber muerto después de consumir menos de una millonésima de esa cantidad.

Como un arma, sería letal. Pero también es extremadamente difícil de obtener. Cuando se utiliza en dispositivos comerciales, esto se hace de tal manera que el polonio no puede separarse para su uso como veneno.

Incluso si alguien logró adquirir algo de polonio, no es particularmente peligroso llevarlo, porque su radiación de alta energía puede ser bloqueada por una barrera relativamente delgada, como un trozo de papel.

Polonio 210 no puede penetrar en la piel, y las partículas suelen perder toda su energía después de viajar a través de unos pocos centímetros de aire.

Sin embargo, esto también lo hace seguro para el transporte y difícil de detectar, por un posible envenenador.

Para envenenar a alguien, sin embargo, debe ser introducido al cuerpo.

Esto se puede hacer a través de:

  • Inhalación
  • Ingestión
  • Entrada a través de abrasiones cutáneas o heridas.

Una persona no puede ser contaminada por otra persona contaminada a menos que trague o inhale fluidos corporales de esa persona.

Efectos

El polonio destruye el ADN
La radiación de polonio destruye el ADN y puede conducir a la muerte celular y al cáncer.

El polonio 210 es un carcinógeno conocido. Cuando se inhala, causa cáncer de pulmón .

Cuando se ingiere, se concentra en los glóbulos rojos, antes de extenderse al hígado, los riñones, la médula ósea , el tracto gastrointestinal y los testículos u ovarios.

Como el polonio se extiende alrededor del cuerpo, deja un rastro de radicales reactivos, porque toma electrones de cualquier molécula en su trayectoria.

Daño al ADN de la radiación de partículas alfa puede causar apoptosis, o “suicidio celular”. Incluso el daño de bajo nivel del ADN puede causar cambios genéticos que afectan la capacidad de las células de reproducirse.

Diferentes órganos y tejidos varían en su sensibilidad al daño de la radiación alfa. El tejido de la médula ósea es particularmente susceptible, ya que crea las células sanguíneas, y también el revestimiento del intestino.

Síntomas y diagnóstico

La principal dificultad para diagnosticar el envenenamiento con polonio 210 es que es tan raro. Nadie lo esperaría. Algunos laboratorios en los Estados Unidos pueden realizar pruebas de orina para evaluarla.

Los síntomas dependerían de la fuerza del polonio utilizado.

Es probable que incluyan:

  • náuseas y vómitos
  • anorexia
  • perdida de cabello
  • disminución del recuento de leucocitos o linfopenia
  • Diarrea
  • daño a la médula ósea

Cuanto mayor sea la dosis, más rápido será el efecto.

Después de estos síntomas agudos, el paciente puede aparecer para recuperarse, pero el daño de la médula ósea continuará, lo que resulta en un menor recuento de glóbulos blancos y plaquetas.

A continuación, dependiendo de la dosis, diversos órganos del cuerpo se verán afectados, incluyendo la médula ósea, el sistema gastrointestinal y el sistema nervioso central y cardiovascular (SNC).

Si el SNC se ve afectado, esto es irreversible y conduce a la muerte. En altas dosis, esto puede conducir a la confusión, la convulsión, y el coma dentro de minutos del envenenamiento.

Finalmente, la persona morirá o se recuperará. Si no se recuperan, morirán dentro de semanas o meses. Cualquiera que sobreviva puede tardar meses en recuperarse.

Tratamiento

Si la intoxicación por polonio es reversible, y si la persona sabe que ha estado expuesta, un diagnóstico precoz puede conducir al tratamiento exitoso. Sin embargo, el éxito dependerá del tamaño de la dosis recibida.

La atención de apoyo incluirá:

  • Control de los síntomas
  • Prevención o tratamiento de infecciones, más probable debido a un recuento más bajo de glóbulos blancos
  • Transfusiones de sangre y plaquetas cuando sea necesario

Si una persona sabe que ha tragado el veneno muy recientemente, la aspiración gástrica o el lavado pueden ayudar a eliminar la fuente de radiación.

Quelación

El uso de ciertos medicamentos puede reducir los efectos de la intoxicación por radiación .

Los agentes quelantes tales como dimercaprol y penicilamina se han utilizado en la investigación con animales y algunos sujetos humanos. La quelación se utiliza para tratar el envenenamiento con metales pesados, ya que el agente quelante puede unirse al metal y evitar su absorción, lo que lleva a su eliminación del cuerpo.

Dimercaprol se ha utilizado para tratar el envenenamiento con los metales pesados ​​de mercurio, oro, bismuto, antimonio, talio y plomo. Se ha utilizado con cierto éxito para quelar el polonio.

Asuntos actuales

En 2007, surgieron preocupaciones en los Estados Unidos, sobre los niveles de Polonio 210 en las aguas subterráneas en Fallon, en el Valle de Lahontan, Nevada.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) dicen que aquellos que usan agua pública no están en riesgo . Aconsejan a las personas que usan agua de pozo, y cuyas pruebas de agua son altas para el polonio 201, procesar su agua con un sistema de ósmosis inversa que funcione correctamente antes de beberlo o usarlo para cocinar o para animales.

En 2007, la Food and Drug Administration (FDA) encontró que los niveles de la sustancia en la leche no eran suficientes para preocuparse .

Ahora, sin embargo, existe la preocupación de que los nuevos métodos de producción de petróleo y gas, incluyendo “fracking” puede conducir a mayores niveles de Polonium-210 y otros productos potencialmente peligrosos. La Agencia de Protección Ambiental (EPA) está monitoreando esto.

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