Pierde peso de agua, crece una pulgada? Sucedió para estas montañas

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La cordillera de Sierra Nevada aumentó casi una pulgada durante la reciente sequía de California debido a la pérdida de agua de las rocas fracturadas.

                    Crédito: Trailkrum / CC BY-NC 2.0
                
            

¿No te gustaría crecer una pulgada más alto, sudando? Según los científicos de la NASA, es posible crecer una pulgada o más de altura simplemente desplazando el peso del agua. La advertencia: solo funciona si eres una montaña real.

Investigadores del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en Pasadena, California, observaron que la cordillera de Sierra Nevada creció alrededor de una pulgada (2,5 centímetros) de altura después de un período de sequía prolongada entre octubre de 2011 y octubre de 2015. El culpable fue una gran cantidad de agua que drena de las rocas y el suelo de la montaña, y hacia la Tierra debajo.

"Esto sugiere que la Tierra sólida tiene una mayor capacidad de almacenar agua de lo que se pensaba anteriormente", dijo en un comunicado Donald Argus, investigador del JPL y autor principal del estudio. Los hallazgos del equipo se publicaron recientemente en el Journal of Geophysical Research: Solid Earth. [In Photos: The Magnificent Sierra Nevada Mountains]

Por qué las montañas se levantan y caen

Existen infinidad de razones por las cuales las montañas y otras formaciones terrestres pueden ganar o perder altura con el tiempo. En general, la superficie de la Tierra se hunde bajo el peso del agua y rebota en altura cuando el agua se desplaza por drenaje o evaporación. El movimiento de la placa tectónica, la actividad volcánica (como este enorme abultamiento de magma en la Antártida) y los sistemas climáticos de alta y baja presión pueden contribuir al levantamiento de la superficie o a la depresión también, anotaron los autores del estudio. Todo esto ocurre naturalmente, pero la actividad humana, como el bombeo de aguas subterráneas, también puede tener un impacto notable.

En el nuevo estudio, Argus y sus colegas analizaron 11 años de datos de 1.300 estaciones de GPS en las montañas de California, Oregon y Washington para mapear los cambios en la elevación del rango de Sierra Nevada a unos pocos milímetros.

Al principio, los investigadores pensaron que los factores más importantes en el notable crecimiento de la variedad entre 2011 y 2015 fueron la elevación tectónica y el bombeo extensivo de aguas subterráneas en el cercano Valle Central de California. Cuando dos placas tectónicas colisionan, el aplastamiento puede llevar el magma a la superficie, que luego se enfría y se endurece, lo que lleva a un levantamiento. Sin embargo, los cálculos revelaron que de la pulgada de elevación observada en las Sierras, solo 0.2 pulgadas (0.5 cm) podrían atribuirse al bombeo de aguas subterráneas, y menos de la mitad de eso provino de cambios tectónicos. Los dos tercios de pulgada (1,7 cm) restantes en mayor elevación provienen de la respuesta elástica de la Tierra a la pérdida de agua en las montañas, según el estudio.

El equipo descubrió que, entre 2011 y 2015, aproximadamente 10,8 millas cúbicas (45 kilómetros cúbicos) de agua se escurrieron de las grietas en las montañas y hacia la Tierra sólida a continuación. A medida que las montañas se liberan de su peso de agua, se someten a un proceso llamado rebote elástico y lentamente vuelven a su elevación original antes de que el agua las presione.

En comparación, el agua perdida en el rango de Sierra Nevada en cuatro años equivale a alrededor de 45 veces la cantidad de agua que utiliza Los Ángeles en un año, según el comunicado: mucha más pérdida de agua que los modelos actuales de hidrología. En los siguientes dos años, que vieron una mayor cantidad de nieve y lluvia, las montañas recuperaron casi la mitad de agua y se redujeron aproximadamente media pulgada de altura. Por lo tanto, actualmente, el rango es aproximadamente una pulgada más alto de lo que era en 2011.

El agua desplazada por las montañas drena demasiado profundo para ser accesible. Sin embargo, las técnicas utilizadas para analizar la pérdida y elevación de agua en este estudio allanan el camino para una comprensión más precisa de los impactos del agua subterránea de las montañas, dijeron los investigadores.

"Una de las principales incógnitas en hidrología de montaña es lo que ocurre debajo del suelo", dijo en el comunicado de prensa el científico acuático Jay Famiglietti, del NASA Propulsion Lab. "¿Cómo se ve el nivel freático en las cadenas montañosas? ¿Hay una cantidad significativa de agua subterránea almacenada en las montañas? Todavía no tenemos respuestas, y este estudio identifica un conjunto de nuevas herramientas para ayudarnos a obtenerlas".

Publicado originalmente en Live Science.

        

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