Objeto interestelar 'Oumuamua podría ser un cometa disfrazado

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Aunque parece un asteroide, el primer objeto interestelar que se divisa atravesando el sistema solar, llamado 'Oumuamua, puede parecerse más a un cometa disfrazado.

Cuando los astrónomos detectaron por primera vez el objeto interestelar Oumuamua, que pasaba por el sistema solar en octubre, se sorprendieron: no solo provenía del exterior del sistema solar, sino que, de acuerdo con su trayectoria, parecía ser un asteroide, y no el los investigadores de cometas pensaban que era más probable que un visitante interestelar.

Sin embargo, un nuevo artículo sugiere que 'Oumuamua puede estar hecho de hielo, como un cometa, simplemente disfrazado con una corteza protectora. [‘Oumuamua: The Solar System’s First Interstellar Visitor in Photos]

Según el profesor Alan Fitzsimmons de la Queen's University Belfast, Irlanda del Norte, hay muchas más "sustancias heladas que rocas" en el sistema solar, lo que hace más probable que los emisarios de otros sistemas también sean helados, si otros sistemas solares evolucionaran en el futuro. de la misma manera.

                    
            

"Sabemos que nuestro sistema solar ha expulsado muchos más cuerpos helados que cuerpos rocosos", dijo Fitzsimmons, autor principal del artículo publicado hoy (18 de diciembre) en la revista Nature Astronomy, a Space.com.

A medida que se formaba el sistema solar, los planetas hechos de gas y hielo cerca de los bordes exteriores del sistema solar expulsaron billones de objetos, dijo Fitzsimmons. Además, la masa de pequeños cuerpos helados en los confines del sistema solar, conocida como la nube de Oort, ha perdido objetos durante miles de millones de años debido a la disrupción gravitacional de otras estrellas. Por lo tanto, era lógico que los astrónomos esperaran que el primer visitante interestelar que verían fuera un cometa.

"Dado que este objeto pasó relativamente cerca de nuestro sol mientras viajaba a través de nuestro sistema solar, uno esperaría que cualquier hielo en la superficie se calentara básicamente y se comporte como un cometa", dijo Fitzsimmons. "Deberíamos ver el gas saliendo de la superficie, deberíamos ver partículas de polvo siendo expulsadas en la atmósfera cometaria, quizás incluso una cola".

Pero los astrónomos que observaron 'Oumuamua con sus telescopios no han visto señales de tal comportamiento. Llegaron a la conclusión de que el objeto debe ser de naturaleza rocosa: un asteroide. Sin embargo, cuando Fitzsimmons y sus colegas examinaron los datos en la superficie del objeto más de cerca, descubrieron que tampoco se parece a un asteroide típico.

Los investigadores que estudian el objeto interestelar 'Oumuamua dijeron que podría tener un núcleo helado oculto por una corteza rocosa y protectora.

            Crédito: ESO / M. Kornmesser

"No vimos ninguna señal de firmas espectroscópicas típicas que pueda esperar de los minerales en la superficie de un asteroide que vemos en nuestro sistema solar", dijo Fitzsimmons. "Más bien parece asemejarse a los objetos [icy] que están en el sistema solar exterior. Eso nos hizo rascar la cabeza. Si el objeto tenía, originalmente al menos, hielo, ¿qué le sucedió?"

Fitzsimmons y sus colegas observaron estudios anteriores y experimentos de laboratorio que intentaron descubrir qué sucede con los cuerpos helados, como los cometas, que están expuestos durante mucho tiempo a las partículas energéticas y los rayos cósmicos. Estos estudios sugieren que el hielo de las capas superficiales de tales cuerpos se evapora debido al ambiente cósmico.

"Lo que queda se transforma en una superficie relativamente rígida y desecada, unida por compuestos de carbono, que al mismo tiempo da una especie de color rojizo y rosado", dijo Fitzsimmons. "Y eso es lo que vimos en nuestros espectros". [Living on a Comet: ‘Dirty Snowball’ Facts Explained (Infographic)]

Los astrónomos realizaron una serie de experimentos computarizados para modelar el comportamiento del ahora helado 'Oumuamua. Descubrieron que si la corteza del objeto tenía solo 20 centímetros (50 centímetros) de grosor, protegería el hielo en el núcleo del objeto del calor del sol, evitando así que mostrara los signos reveladores de gas y polvo que salen de un cometa.

En un artículo separado que se publicará en Astrophysical Journal Letters a finales de este mes, el colega de Fitzsimmons Michele Bannister, también de Queen's University, analizó otras propiedades de 'Oumuamua en el espectro infrarrojo cercano y comparó los datos con los de objetos similares. en el sistema solar exterior. Ella encontró asombrosas similitudes.

"Descubrimos que se trata de un planetesimal con una corteza bien cocida que se parece mucho a los mundos más pequeños en las regiones exteriores de nuestro sistema solar", dijo Bannister en un comunicado. "Tiene una superficie grisácea / roja y es muy alargada, probablemente sobre el tamaño y la forma del rascacielos Gherkin en Londres".

Si bien la llegada de 'Oumuamua ha sido uno de los eventos astronómicos más importantes de 2017, Fitzsimmons y Bannister esperan que tales sucesos se vuelvan bastante comunes en el futuro. Objetos similares probablemente ingresen al sistema solar con bastante regularidad, dijeron los astrónomos, pero por lo general son demasiado débiles para detectarlos con los telescopios actuales. A medida que la tecnología del telescopio avanza, Fitzsimmons dijo que espera que los astrónomos en un futuro no muy lejano puedan estudiar tales intrusos quizás cada año.

"En el horizonte, tenemos una nueva instalación de telescopio que están construyendo en este momento llamado Telescopio de levantamiento sinóptico grande en Chile", dijo Fitzsimmons.

"Va a ser una máquina de levantamiento increíblemente poderosa. Cuando eso comience a funcionar en la primera mitad de la próxima década, tendrá muchas más posibilidades de detectar estos objetos en el sistema solar que las instalaciones actuales que tenemos".

Síganos @Spacedotcom, Facebook y Google+. Artículo original en Space.com.

        

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