Nube radiactiva en Europa: ¿qué es el rutenio-106?

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A principios de octubre, varios países europeos detectaron niveles elevados de rutenio-106 sobre el continente. Con base en los niveles de concentración, la posible fuente de contaminación se localizó alrededor de los montes Urales.

                    Crédito: ISRN
                
            

Una misteriosa nube de material radiactivo que sobrevoló Europa el mes pasado provino de Rusia, sugieren los datos de monitoreo del clima ruso publicados hoy (21 de noviembre).

El aumento en la radiactividad fue causado por una sustancia llamada rutenio-106. Pero, ¿qué es exactamente el rutenio 106 ?, ¿representa un riesgo para la salud humana y cómo llegó al aire?

Historia de la nube radiactiva

Los países miembros del Organismo Internacional de Energía Atómica, una organización internacional que promueve el uso pacífico de la energía nuclear, detectaron el isótopo radiactivo 106 del rutenio sobre 14 países europeos a principios de octubre, según un comunicado de la Autoridad de Seguridad Nuclear de Francia. Según los niveles de radioactividad en todo el continente, los expertos sospechaban que el origen estaba en algún lugar de Rusia. Rusia negó que se hubiera producido un accidente nuclear. [Images: Chernobyl, Frozen in Time]

Hoy, sin embargo, el Servicio Meteorológico de Rusia dijo que detectó "contaminación extremadamente alta" con rutenio-106 sobre los montes Urales del sur en septiembre. En Argayash, los niveles de rutenio-106 fueron 986 veces los niveles normales a fines de septiembre, según Rosgidromet, el servicio de monitoreo del clima.

Subproducto de combustible nuclear

El rutenio-106 es un isótopo radiactivo del rutenio, lo que significa que tiene un número diferente de neutrones que la forma natural del elemento. El metal blanco duro es químicamente similar al platino y puede producirse disolviendo platino en ácido nítrico y ácido clorhídrico. El rutenio es increíblemente raro y fue descubierto en 1844 en los montes Urales, informó Live Science previamente.

El rutenio-106, sin embargo, no se encuentra naturalmente, según la Autoridad de Seguridad Nuclear de Francia. En cambio, es típicamente producido por la fisión nuclear, o división, de átomos de uranio-235 en reactores nucleares. El rutenio-106 también se produce a menudo durante el reprocesamiento del combustible nuclear. El reprocesamiento nuclear implica la separación del plutonio radiactivo y el uranio del combustible nuclear gastado de los reactores nucleares, según la Unión de Científicos Preocupados.

El rutenio-106 también se usa en tratamientos de cáncer de radiación de cabeza y ojo, según el Journal of Radioanalytical and Nuclear Chemistry. También se encuentra en niveles de trazas en los satélites, como parte de sus generadores termoeléctricos, de acuerdo con el Instituto de Radioprotección y de Seguridad Nuclear (IRSN), un instituto francés que se enfoca en los riesgos radiológicos y nucleares.

Las dosis altas de rutenio son tóxicas y cancerígenas cuando se ingieren. El material se retiene fuertemente en los huesos. Sin embargo, los niveles detectados en los últimos dos meses parecen ser seguros, según el IRSN.

"Los niveles de concentración de rutenio-106 en el aire que se han registrado en Europa y especialmente en Francia no tienen consecuencias para la salud humana y el medio ambiente", dijo el IRSN en un comunicado.

Mientras que los alimentos podrían estar contaminados con rutenio durante varias millas alrededor del epicentro de la liberación nuclear, la posibilidad de que se exporten alimentos contaminados también es baja, dijo el IRSN.

Fuente probable

La nube radiactiva no contenía ningún otro producto de desecho nuclear, descartando la posibilidad de que el pico provenga directamente de un reactor nuclear, de acuerdo con la Autoridad de Seguridad Nuclear francesa.

Dado que el rutenio 106 no tiene una fuente natural y nadie informó satélites caídos en la región, la fuente más probable de la nube tóxica es una liberación incontrolada de material nuclear, dijo la Autoridad de Seguridad Nuclear.

A solo 19 millas (30 kilómetros) de la estación meteorológica Argayash está la Asociación de Producción de Mayak en Chelyabinsk Oblast, que reprocesa el combustible nuclear para material radiactivo utilizado en investigación e industria, según el Straits Times, un medio de comunicación con sede en Singapur.

Sin embargo, Rosatom, la agencia nuclear estatal que dirige la planta de Mayak, negó cualquier participación.

"La contaminación de la atmósfera con el isótopo de rutenio 106 registrado por Rosgidromet no está vinculada a la actividad de Mayak", dijeron los funcionarios de Rosatom en un comunicado. "Las medidas que ha lanzado Rosgidromet sugieren que la dosis que las personas podrían haber recibido es 20,000 veces menor que la dosis anual permitida y no representa ninguna amenaza para la salud".

La instalación de Mayak ha experimentado accidentes nucleares pasados. En 1957, por ejemplo, el tercer accidente nuclear más grande del mundo, llamado el desastre de Kyshtym, expuso a cientos de miles de personas cercanas a la contaminación radiactiva. Los dos mayores desastres nucleares ocurrieron en la central eléctrica de Chernobyl en Ucrania y en la planta de energía nuclear de Fukushima Daiichi en Japón, respectivamente.

Publicado originalmente en Live Science.

        

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