Muchos veterinarios de Vietnam pueden tener parásitos causantes de cáncer: ¿Qué son los parásitos hepáticos?

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Imagen que muestra un huevo del parásito Clonorchis sinensis, que es un tipo de duela hepática.

                    Crédito: CDC
                
            

Cientos de veteranos de la Guerra de Vietnam pueden estar infectados con parásitos llamados trematodos hepáticos, que a veces pueden llevar al cáncer, según sugiere una investigación reciente.

Un estudio reciente del Departamento de Asuntos de Veteranos de EE. UU. (VA) descubrió que, de 50 muestras de sangre enviadas por veteranos de Vietnam, más del 20 por ciento dieron positivo en anticuerpos contra trematodos hepáticos, según Associated Press.

Los hallazgos podrían significar que muchos veteranos de Vietnam tienen infecciones "silenciosas" con el parásito, lo que significa que no tienen ningún síntoma. Sin embargo, los resultados son preliminares, y es posible que no todos los veteranos que dieron positivo en la prueba realmente tengan el parásito, dijeron los investigadores. Aún así, los resultados fueron "sorprendentes", dijo a Associated Press el investigador del estudio Sung-Tae Hong, de la Universidad Nacional de Seúl en Corea del Sur.

Los trematodos hepáticos son gusanos parásitos pequeños y planos que pueden infectar el hígado, la vesícula biliar y los conductos biliares. Las personas se infectan cuando comen pescados de agua dulce crudos o poco cocidos que tienen los parásitos, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Aunque las infecciones hepáticas de la fluke son poco frecuentes en los Estados Unidos, se estima que 35 millones de personas en todo el mundo están infectadas con los parásitos en cualquier momento, principalmente en Asia y Europa del Este, según un artículo de revisión de 2011.

Hay tres tipos principales de trematodos hepáticos que causan infección en humanos: Clonorchis sinensis, que es común en zonas rurales de China y Corea; Opisthorchiasis viverrini, que se encuentra en Tailandia, Laos, Vietnam y Camboya; y Opisthorchis felineus, que se encuentra en una amplia área geográfica, incluyendo Europa Oriental, Asia Central y Siberia, según la Organización Mundial de la Salud. [Images: Human Parasites Under the Microscope]

La mayoría de las personas que se infectan con trematodos hepáticos no tienen síntomas, pero algunos pueden experimentar indigestión, dolor abdominal, diarrea y estreñimiento, según los CDC. Sin embargo, durante largos periodos, la infección con trematodos hepáticos puede causar inflamación crónica en los conductos biliares, lo que resulta en la cicatrización de los conductos y la destrucción de las células hepáticas cercanas, según la OMS. Además, la inflamación y la cicatrización del conducto biliar pueden provocar cáncer de los conductos biliares, lo que se denomina colangiocarcinoma.

Este tipo de cáncer es raro en los países occidentales, con solo alrededor de 7 casos por 1 millón de personas, según la revisión de 2011. En los Estados Unidos, se estima que unas 8,000 personas son diagnosticadas con cáncer de conductos biliares cada año, de acuerdo con la American Cancer Society.

Los síntomas del cáncer pueden incluir ictericia (coloración amarillenta de la piel), dolor en el abdomen, orina oscura, fiebre, picazón en la piel, vómitos y pérdida de peso inexplicable, según la VA. Para las personas con cáncer de las vías biliares en etapa inicial, alrededor del 15 al 30 por ciento sobrevive al menos cinco años después de su diagnóstico, según la Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica. Sin embargo, si el cáncer se diseminó a una parte distante del cuerpo, la tasa de supervivencia a cinco años es del 2 por ciento.

El año pasado, Associated Press expresó su preocupación por el colangiocarcinoma relacionado con las infecciones de la fluke hepática en los veteranos cuando informaba que 700 veteranos de Vietnam con el raro cáncer habían sido vistos en el VA en los últimos 15 años.

Sin embargo, el VA aún no ha recomendado a los veteranos de Vietnam que se hagan la prueba de trematodos hepáticos o cáncer de la bilis porque el departamento todavía está investigando el problema.

"Nos tomamos esto en serio", dijo Curt Cashour, portavoz de VA, a The Associated Press. "Pero hasta nuevas investigaciones [is done]no se puede hacer una recomendación de ninguna manera".

Artículo original sobre Live Science.

        

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