¡Los picos de la lluvia de meteoritos gemínidos esta semana! Cómo ver la mejor pantalla de meteoros del año

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Si no fuera por el Gran Eclipse Solar de este verano pasado, el evento celestial más esperado en 2017 sería casi seguro la próxima actuación de la lluvia de meteoros Gemínida.

Esta exhibición prenavideña de fuegos artificiales celestiales debe alcanzar su punto máximo durante las horas largas y oscuras desde la noche del miércoles (13 de diciembre) hasta la madrugada del jueves (14 de diciembre).

La luna será una media luna delgada y menguante que no se levantará hasta la madrugada, cuando las Gemínidas alcancen su punto máximo. Esta lluvia anual es tan confiable como las Perseidas de agosto y ahora, de acuerdo con el experto en meteoritos británico Alastair McBeath, "es una de las mejores vistas desde la Tierra". [Geminid Meteor Shower 2017: When, Where & How to See It]

Puede que no estés demasiado entusiasmado con las perspectivas de pasar una noche bajo las estrellas buscando meteoros Gemínidas. Después de todo, a mediados de diciembre es un momento muy frío para tumbarse boca arriba de noche y mirar el cielo (al menos para la mayoría de nosotros en el hemisferio norte).

Pero pregúntele a la mayoría de los observadores de meteoros experimentados qué pantalla de meteoritos preferiría ver, y la mayoría irá con las Gemínidas, que reciben el sobrenombre de "Gemas". De hecho, muchos observadores del cielo ahora consideran que estos meteoros son más fuertes y más satisfactorios que las famosas Perseidas. Las gemas son una rica exhibición de meteoritos que aparentemente está en aumento.

Un buen rendimiento durante las horas de mayor horario

No tienes que despertar en las horas previas al amanecer para tener un ojo en las Gemínidas; se encuentran entre una pequeña minoría de duchas que son bastante buenas antes de la medianoche.

La mayoría de las lluvias de meteoritos son más fuertes justo antes de la primera luz del amanecer, porque es cuando tu lado de la Tierra mira hacia adelante en la carrera del planeta a lo largo de su órbita, por lo que tu lado atraviesa corrientes de desechos de meteoritos de frente.

Otra forma de decir esto es que el punto radiante o de emanación de la mayoría de las lluvias de meteoros aparece más alto en el cielo justo antes del amanecer. Por el contrario, el radiante Gemínida, ubicado cerca de la brillante estrella Castor en la constelación de Géminis, ya es una respetable altura de 30 grados en el este desde las 9 p.m. (como se ve desde las latitudes del medio norte). (Recordatorio: Su puño cerrado con los brazos extendidos equivale aproximadamente a 10 grados)

Cuando el radiante esté cerca de arriba, digamos, antes de la medianoche, puede ver hasta 100 o 120 Gemínidas por hora bajo un excelente cielo oscuro. Tenga en cuenta que la contaminación lumínica y las obstrucciones altas disminuirán significativamente el número que ve. Cuando el radiante está a 30 grados hacia arriba, se espera aproximadamente la mitad de ese número, aproximadamente uno por minuto, en promedio. [Photos: The Geminid Meteor Shower of 2015]

                    
            

Atrapa un grazer de la tierra

En términos generales, dependiendo de su ubicación, Castor comienza a aparecer por encima del horizonte este-noreste justo en el momento en que el crepúsculo de la tarde llega a su fin. Como Géminis está empezando a escalar el cielo del este justo después de que cae la noche, hay una buena posibilidad de ver un meteorito o "meteoritos" el miércoles por la tarde.

Los herbívoros terrestres son estrellas fugaces y largas que se alzan desde un punto cercano, o incluso debajo, del horizonte. Tales meteoros son tan distintivos porque siguen caminos muy largos casi paralelos a nuestra atmósfera. A medida que Gemini sube más alto en el cielo, sin embargo, estos caminos muy largos serán mucho más cortos.

                    
            

Lento y elegante

Las gemínidas son más lentas y más graciosas que la mayoría de los meteoros de ducha, que por lo general forman veloces rayas en el cielo.

Las gemínidas se sumergen en la atmósfera de la Tierra a aproximadamente 79.200 mph (127.500 km / h). Compare eso a 133,200 mph (214,400 km / h) para las Perseidas; 147,600 mph (237,500 km / h) para los Orionids; y 162,000 mph (260,700 km / h) para las Leónidas. La velocidad más lenta de las Gemínidas se debe en parte a que la Tierra no golpea las partículas de la corriente de frente, sino que van de costado a la órbita de la Tierra, y en parte porque las propias partículas siguen una órbita relativamente lenta alrededor del Sol.

Además, los meteoros géminis son físicamente más firmes y están más apretados, cuatro veces más densos que los copos de polvo cometarios típicos que proporcionan la mayoría de las lluvias de meteoritos, por lo que no se queman tan rápido.

2017 será un año excepcional

Este año, según el Calendario de Lluvia de Meteoros de la Organización Internacional de Meteoros (IMO), las condiciones de observación para las Gemínidas son "casi óptimas". La luna de 26 días será una luna creciente (13 por ciento iluminada) en Libra y no se levantará hasta alrededor de las 3:30 a.m. hora local del jueves por la mañana. Por lo tanto, la luz de la luna será solo una molestia menor para los observadores de meteoritos.

Además, Júpiter estará cerca de la luna creciente, creando un bello cuadro celestial.

La IMO dice que el pico Geminid de este año llegará a las 0630 GMT del 14 de diciembre (1:30 a.m. EST), que es una media hora más tarde de lo que se pronostica en el Manual del observador 2017 de la Royal Astronomical Society of Canada. Lo que esto significa para aquellos en América del Norte es que la constelación de Géminis estará bien arriba en el cielo del este cuando la actividad máxima sea debida. De hecho, para los que están cerca y a lo largo de la costa atlántica, ¡Gemini estará prácticamente sobre sus cabezas!

El examen de los picos de Gemínidos observados de manera confiable en los últimos años indica que las tasas más altas ocurren en aproximadamente 2,5 horas más o menos a ambos lados de los tiempos máximos predichos. También predice que las tasas más altas persisten solo en niveles marginalmente reducidos durante 6 a 10 horas en torno a su pico. Por lo tanto, ponga un gran círculo rojo en su calendario para el miércoles 13 de diciembre. Durante toda la noche (si las condiciones climáticas locales lo permiten), ¡verá muchas "estrellas fugaces"! [Meteor Shower Quiz: How Well Do You Know ‘Shooting Stars’?]

                    
            

Cometa quemado la fuente probable

Los restos que causan la lluvia de Gemínidas aparentemente fueron arrojados de un asteroide de clase Apollo conocido como 3200 Faetón.

Algunos investigadores consideran que el faetón 3200 de 3 millas (5 kilómetros) de ancho es el núcleo desnudo de lo que una vez fue, en el pasado distante, un cometa de período corto. De hecho, la órbita de 1.52 años de 3200 Phaethon es mucho más corta que la de cualquier cometa activo en la actualidad. Se calcula que su corriente de meteoros Gemínida asociada es de aproximadamente 4.700 años.

Y ha sido solo recientemente (relativamente hablando) que la Tierra ha comenzado a interactuar con el rastro de escombros de este asteroide.

A diferencia de las Perseidas, que datan de hace casi dos milenios (hasta el año 36, calculado usando antiguas crónicas chinas), las Gemínidas no fueron reportadas hasta diciembre de 1862, cuando los observadores en Inglaterra y los Estados Unidos comenzaron a notar algunos meteoritos brillantes por hora lanzándose de la constelación de Géminis. [Amazing Perseid Meteor Shower Photos by Skywatchers]

A principios del siglo XX, los observadores del cielo informaban tasas horarias de entre 20 y 25 meteoros. En la década de 1940 y 1950, las tasas habían aumentado a 30 y 60 meteoros por hora, respectivamente. Durante la década de 1960, las tasas fueron cerca de 65, y para el final de la década de 1970, algunos observadores informaron hasta 80 Gemínidas por hora.

Y las gemas han seguido creciendo más fuerte desde entonces, con tasas que alcanzan hasta dos por minuto para personas bendecidas con una vista abierta de un cielo oscuro lleno de estrellas.

Agruparse y "ducharse" con un amigo

Sin embargo, ¡un reloj Geminid está frío! Probablemente va a estar afuera cerca del tiempo más frío del ciclo de temperatura de 24 horas. Ya que (afortunadamente) va a estar bajo un cielo abierto y despejado, el enfriamiento radiativo lo enfriará aún más. Y a diferencia de la mayoría de las cosas que haces afuera en el frío, la observación de meteoritos está inmóvil.

El astrónomo Henry Neely, quien durante muchos años se desempeñó como conferenciante popular en el Planetario Hayden de Nueva York, escribió sobre la observación de las Gemínidas en su libro "Una cartilla para los observadores de estrellas" (Harper and Brothers, 1946): "Toma el consejo de un hombre cuyos dientes han parloteado en muchas noches de invierno, envuélvelos mucho más cálidamente de lo que crees que es necesario ".

De hecho, se espera que la temperatura del aire ambiente esté muy por debajo de lo que pronostica el meteorólogo de tu radio o TV local. Las mantas pesadas, los sacos de dormir gruesos, los trapos de suelo, los cojines para automóviles y las almohadas son un equipo esencial. Pruebe con una almohadilla térmica eléctrica dentro de su abrigo.

No hay dos observadores que se preparen para una vigilia de meteoros de la misma manera. Es útil tener una siesta a última hora de la tarde, tomar una ducha y usar ropa limpia. El chocolate caliente, el té o el café pueden aliviar el frío y proporcionar un estímulo leve. Es incluso mejor si puedes observar con un compañero. De esa forma, puedes mantenerte despierto y cubrir más cielo.

    
      
        

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Que esperar

La mejor dirección para mirar es donde sea que tu cielo esté más oscuro, probablemente hacia arriba. El brillo promedio de un meteoro Gemínico típico es de segunda o tercera magnitud (tan brillante como las estrellas en la Osa Mayor).

Aproximadamente 1 de cada 10 Gemínidas alcanza una magnitud cero o más brillante, y algunas pueden ser bolas de fuego extraordinariamente brillantes o incluso bólidos (meteoros explosivos) capaces de arrojar sombras. En su guía "Observe Meteors", publicada por la Astronomical League en 1986, David H. Levy y Stephen J. Edberg escribieron: "Si aún no has visto una poderosa bola de fuego geminiana arqueándose graciosamente a través de una extensión de cielo, entonces no has visto un meteoro "

Sin embargo, solo alrededor del 3 por ciento de todas las Gemínidas dejan rastros incandescentes persistentes en sus estelas. Después de años de observación de Gemínidos, personalmente los comparé con "ratones de campo celestiales" que bordean las estrellas de fondo.

Alrededor del 65 por ciento de todas las gemas aparecen de color blanco puro, y el 25 por ciento se ven amarillas. El resto puede aparecer en una variedad de tonos diferentes: rojo, naranja, azul o verde. Algunos observadores del cielo dicen que las Gemínidas parecen más brillantes y más coloridas durante las horas previas a la medianoche.

No te pierdas los actos de apertura y cierre

Y no desprecies las noches fuera de la fecha pico. Las Gemínidas comenzaron a aumentar, con solo un puñado de meteoros por hora, comenzando la noche del 7 de diciembre.

En las noches previas a la noche pico del 13 al 14 de diciembre, la actividad de los meteoritos se desarrolla lentamente, pero los meteoros relativamente débiles (de tercera magnitud o más tenues) parecen proliferar. En la noche anterior al pico (del 12 al 13 de diciembre), las tasas son aproximadamente la mitad de las máximas.

Después del pico de la noche, las tasas caen bruscamente: en la noche del 14 al 15 de diciembre, es posible que vea solo una cuarta parte de la tasa máxima. Sin embargo, los meteoros que serán visibles son decididamente más brillantes que aquellos durante las primeras etapas de la pantalla, probablemente porque los meteoroides más pequeños dominan al principio, pero las partículas más grandes se arrastran hacia el final.

Es posible que todavía atrape a algunos rezagados en la noche del 15 al 16 de diciembre, pero después de eso, el telón habrá bajado y la actuación de las Gemínidas en el 2017 habrá terminado.

Nota del editor: Si captura una gran foto de un meteorito Gemínida o cualquier otra vista nocturna que desee compartir con Space.com para una posible historia o galería, envíe imágenes y comentarios a: spacephotos@space.com.

Joe Rao se desempeña como instructor y conferenciante invitado en el Planetario Hayden de Nueva York. Escribe sobre astronomía para la revista Natural History, Farmer's Almanac y otras publicaciones, y también es meteorólogo en la cámara para Verizon Fios1 News, con sede en Rye Brook, N.Y. Síganos en @Spacedotcom, Facebook o Google+. Publicado originalmente en Space.com.

        

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