Los gatos son tan inteligentes como los osos, pero se quedan cortos de perros

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Es una mala noticia / buenas noticias para Fluffy: los gatos no tienen tantas neuronas como los perros, lo que sugiere que simplemente no son tan capaces cognitivamente.

Por otro lado, tienen tantas neuronas como osos pardos.

Esos son los resultados de un nuevo estudio que contó neuronas en los cerebros de ocho animales en el orden Carnivora, un grupo diverso de mamíferos cuyas dietas de miembros generalmente (aunque no siempre) incluyen carne. Los investigadores pensaron que podrían encontrar que la caza les da a los carnívoros un impulso cerebral sobre los herbívoros. En cambio, descubrieron que el número de neuronas en el cerebro de cualquier carnívoro tiene más que ver con el tamaño del cerebro, al menos hasta cierto punto. Los animales más grandes en este grupo, como los leones y los osos, tienen un número relativamente insignificante de neuronas.

De hecho, el animal en el estudio que cuenta con más neuronas no es la astuta hiena o el noble león, sino el perro doméstico (específicamente, el adorable golden retriever). [10 Things You Didn’t Know About Dogs]

"Parece que hay una compensación", dijo la líder del estudio Suzana Herculano-Houzel, profesora de psicología en la Universidad de Vanderbilt. "Una vez que un carnívoro alcanza un determinado tamaño corporal grande, alimentar ese cuerpo comienza a ser tan costoso que tiene un costo de disminución del número de neuronas en la corteza".

Densidad neuronal

Las neuronas, dijo Herculano-Houzel a Live Science, son células costosas; requieren una gran cantidad de energía para nutrir y apoyar. La cantidad de neuronas en el cerebro también es la mejor aproximación física de la capacidad de ese cerebro, dijo. Pero el tamaño del cerebro no es una buena indicación de cuántas neuronas contiene el cerebro.

"Si solo comparas las especies por tamaño del cerebro, obtienes algunas cosas bastante extrañas, como las vacas y los chimpancés tienen cerebros de un tamaño similar", dijo Herculano-Houzel.

Cuando se comparan los recuentos de neuronas por volumen cerebral, por otro lado, los resultados se ajustan más a lo que se podría esperar al observar el comportamiento y la inteligencia. Los humanos, por ejemplo, tienen la mayoría de las neuronas (16 mil millones) en sus cortezas cerebrales, la parte externa y doblada del cerebro donde hacemos la mayor parte de lo que llamaríamos "pensar". [The 5 Smartest Non-Primates on the Planet]

Herculano-Houzel y sus colegas querían contar las neuronas de los carnívoros porque el grupo incluye animales más pequeños que los hurones y tan grandes como los elefantes marinos y las ballenas. Analizaron los cerebros de hurones, mangostas, mapaches, gatos domésticos, perros domésticos, hienas, leones africanos y osos pardos, disolviendo el tejido cerebral en un detergente especial que destruye las paredes celulares y deja núcleos de células flotantes. Los núcleos de neuronas pueden luego identificarse y contarse basándose en una proteína particular que se encuentra solo en esas células.

Los investigadores esperaban que los carnívoros que cazan presas grandes tendrían la mayoría de los cerebros densos en neuronas porque necesitarían la inteligencia para burlar su cena.

"Para mi sorpresa, eso no fue lo que encontramos", dijo Herculano-Houzel.

En cambio, los cerebros de estos comedores de carne siguieron patrones similares a los cerebros de los herbívoros cuando se trataba del número de neuronas por masa corporal. Los leones y las hienas, por ejemplo, tienen entre 2.900 millones y 4.700 millones de neuronas en total, al igual que sus presas de tamaño similar, blesboks y mayor kudus, que cuentan con entre 3.000 y 4.900 millones.

En la corteza cerebral, el tamaño y el número de neuronas se rastrean hasta animales de tamaño mediano. Los hurones tienen 39 millones de neuronas en sus cortezas de 0,11 onzas (3,1 gramos). La mangosta un poco más grande tiene una corteza de 0,33 onzas (9.3 gramos) y 116 millones de neuronas. Los gatos tienen 250 millones de neuronas en sus cortezas, que pesan 0.85 onzas (24.2 gramos). Un perro pequeño de raza desconocida tenía 429 millones de neuronas, mientras que un perro más grande, el golden retriever, tenía 627 millones. La hiena tenía 495 millones de neuronas en su corteza.

Más grande no es mejor

En animales más grandes, las cosas se pusieron raras. La corteza del león es dos veces más grande que la de un perro, pero su número de neuronas corticales (545 millones) es aproximadamente el mismo que el de Fido o Rex. El oso pardo, que tiene una corteza que pesa 7.8 onzas (222 gramos), tiene solo 251 millones de neuronas, que está a la par con el gato doméstico. [Here, Kitty, Kitty: 10 Facts for Cat Lovers]

Animales tan grandes tienen que luchar, dijo Herculano-Houzel. Deben gastar grandes cantidades de energía para atrapar presas, y no dependen de una cacería exitosa cada día. Es probable que no puedan soportar un gran número de neuronas, simplemente porque las demandas metabólicas son demasiado altas. Otros factores, como la domesticación o el comportamiento social, no parecían tener un papel en el número de neuronas.

Lo que es interesante, dijo Herculano-Houzel, es que los primates siguen un patrón similar. Los primates más grandes, gorilas y orangutanes, no tienen la carga de neuronas que los humanos tienen, dijo. Los humanos logran empaquetar un gran golpe cognitivo en nuestras cortezas relativamente pequeñas porque el antiguo Homo sapiens aprendió a cocinar, dijo Herculano-Houzel. Cocinar permite a los humanos extraer más calorías de sus alimentos con menos energía que se gasta en la digestión. Es un tema sobre el que ha escrito antes, en su libro "La ventaja humana: cómo nuestros cerebros se hicieron notables" (MIT Press, 2016).

Los osos y los leones podrían beneficiarse claramente de la técnica humana, dijo Herculano-Houzel, si tan solo pudieran dominar las bellas artes de la gastronomía. Pero hay un miembro diferente de Carnivora que logra golpear por encima de su clase, a pesar de su pequeño tamaño corporal y su pequeña corteza: el mapache. Los investigadores informaron que los cerebros de mapache son aproximadamente del mismo tamaño que los cerebros de gato, pero las cortezas de mapache están llenas de 438 millones de neuronas, casi tantas como las de un perro grande o una hiena. No está claro cómo los mapaches lo logran, dijo Herculano-Houzel, pero los números son impresionantes.

"Hay tantas neuronas, para darte una idea, que si me dieras esos números, te diría que este es un cerebro de primates", dijo.

Gatos contra perros

Entonces, ¿qué pasa con los gatos y los perros, ese perenne argumento de propietario de la mascota? El trabajo de Herculano-Houzel sugiere que los perros tienen más capacidad cognitiva que los gatos. Sin embargo, enfatizó que la capacidad cognitiva no debe confundirse con la capacidad, lo que significa inteligencia real y la oportunidad de usarlos. Pero las neuronas no son todo, dijo. Son excelentes para la resolución de problemas, si puede permitírselos metabólicamente.

Los gatos y perros modernos probablemente no tengan sus números de neuronas debido a cualquier desafío o resolución de problemas que tengan que enfrentar hoy, dijo Herculano-Houzel. En cambio, sus cerebros son la herencia de su historia de domesticación. Todos los perros, incluso aquellos criados para tener cuerpos más pequeños, descienden de antepasados ​​como lobos, dijo ella. Esos eran animales grandes, con las correspondientes cortezas grandes y gran cantidad de neuronas.

"Es de esperar que incluso si comenzamos a seleccionar cuerpos más pequeños, va a haber variaciones de este animal que tienen cerebros bastante grandes con una gran cantidad de neuronas", dijo.

Los gatos, por otro lado, todos procedían de un ancestro de cuerpo pequeño, probablemente muy parecido a los salvajes gatos monteses europeos que todavía viven en algunos bosques de Europa en la actualidad. Su número de neuronas probablemente refleja el de este antepasado salvaje.

Los resultados han sido aceptados para su publicación en la revista Frontiers in Neuroanatomy.

Artículo original sobre Live Science.

        

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