Inusual 'Blob' de Hot Rock encontrado debajo de Nueva Inglaterra

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Una burbuja de roca caliente parece estar ascendiendo hacia la superficie debajo de la placa tectónica norteamericana, bajo una parte de Nueva Inglaterra.

                    Crédito: Shutterstock
                
            

La roca continental que subyace a la costa este de América del Norte es bastante aburrida, tectónicamente hablando. Los últimos acontecimientos geológicos dramáticos ocurrieron hace unos 200 millones de años, y la mayor parte del cambio desde entonces ha sido por erosión glaciar, eólica e hídrica.

Pero un proyecto que ayudó a obtener imágenes de las capas de roca debajo del continente con una claridad sin precedentes ha ayudado a revelar una característica pequeña e inusual que parece ser una relativamente nueva "burbuja" de roca caliente y ascendente debajo de parte del noreste de los EE. UU.

No está claro exactamente qué causó esta mancha y si otras estructuras de burbujas similares podrían esconderse bajo otros continentes, dijo el coautor del estudio Vadim Levin, un geofísico de la Universidad de Rutgers, pero plantea muchas preguntas interesantes. El trabajo sobre el blob se publicó en línea el 29 de noviembre en la revista Geology y se presentó el lunes (11 de diciembre) en la reunión anual de la American Geophysical Union en Nueva Orleans. [In Photos: Ocean Hidden Beneath Earth’s Surface]

La característica inusual había sido detectada antes, cuando los científicos utilizaron las ondas sísmicas que rebotan rutinariamente a través del interior de la Tierra para revelar algunas de las estructuras ocultas debajo de nuestros pies. Dichas ondas viajan a diferentes velocidades y ángulos a través de diferentes tipos de rocas, incluidas rocas de diferentes temperaturas y rocas que se mueven en diferentes direcciones. La pequeña característica debajo del noreste se presentó como un área de temperatura inusualmente alta, pero las imágenes eran bastante borrosas.

 Los investigadores han descubierto que es probable que haya una mancha de roca caliente ascendente a unas 121 millas (195 kilómetros) debajo de la superficie de la Tierra, debajo de la placa tectónica de América del Norte. (Los colores cálidos indican una menor velocidad de flujo, lo que indica rocas más cálidas y en aumento)

Los investigadores han descubierto que es probable que haya una mancha de roca caliente que se eleva a unas 121 millas (195 kilómetros) debajo de la superficie de la Tierra, debajo de la placa tectónica de América del Norte. (Los colores cálidos indican una menor velocidad de flujo, lo que indica rocas que están más calientes y en aumento)

            Crédito: Vadim Levin / Rutgers University-New Brunswick

Ingrese al proyecto EarthScope, un esfuerzo financiado por la National Science Foundation que colocó miles de detectores sísmicos y otros instrumentos en todo Estados Unidos para obtener una instantánea más clara de las diversas características, como las fallas del terremoto y diferentes capas de rocas antiguas, que se esconden debajo la superficie. Levin comparó los datos de EarthScope con pasar de usar una pequeña linterna en una habitación polvorienta a tener una luz cenital.

O, para compararlo con otro proyecto que ilumine el mundo, "es comparable a enviar a Hubble", dijo, refiriéndose al legendario telescopio espacial.

Con la ayuda de estudiantes de pregrado que trabajan en proyectos de tesis, Levin y sus colegas descubrieron que las estrías reveladoras quedaban cuando la roca en los movimientos interiores de la Tierra faltaba en la misma área donde la roca debajo de la superficie parecía estar más caliente.

En total, la evidencia sugiere que una burbuja de roca caliente a unas 100 millas (160 kilómetros) de profundidad está fluyendo hacia arriba en la parte superior del manto de la Tierra (la capa de la Tierra justo debajo de la corteza), dijeron los autores del estudio.

La fuente exacta de este blob no está clara; no tiene las raíces profundas en el manto visto en puntos calientes como los que se encuentran debajo de Yellowstone o las islas de Hawai y alimenta las aguas termales de los primeros y los volcanes de Hawaii que se encuentran en cada lugar, dijo Levin.

Barbara Romanowicz, una geofísica de UC Berkeley que no participó en la investigación, dijo en un correo electrónico que esta mancha podría estar vinculada a un dedo de material más profundo en el manto que ella y uno de sus estudiantes de posgrado están describiendo en el trabajo actualmente en revisión para publicar en una revista científica. Ese dedo se extiende horizontalmente a lo largo de una pista de puntos calientes (o la huella dejada cuando las placas tectónicas se mueven sobre un punto volcánico) desde la cresta del Atlántico medio, la costura que corre hacia el centro del océano, tierra adentro y hacia el norte, dijo.

"Puede haber otras características como la que documentan a lo largo de esta pista, aprovechando el conducto más profundo. Los datos simplemente no están allí para verlos", dijo Romanowicz.

El pequeño tamaño de la mancha y la temperatura cálida también sugieren que es una característica relativamente joven, en la escala de decenas de millones de años, porque probablemente se habría enfriado si fuera más joven, dijo. Tampoco hay características de superficie que puedan estar conectadas a él, ya que se encuentra muy por debajo del borde inferior de la placa tectónica, agregó Levin.

Los mecanismos que hacen que las burbujas del manto se formen más cerca de la superficie de lo normal podrían ser los culpables de la mancha, dijo, pero eso requeriría más trabajo para investigar.

Otra gran pregunta es si esta es una característica que ocurre más comúnmente bajo los continentes de la Tierra, o si es más una curiosidad. Para responder eso, los científicos tendrían que implementar versiones de EarthScope en otros continentes para obtener el mismo tipo de imágenes precisas obtenidas para América del Norte, dijo Levin.

"Este es el tipo de resolución que necesitamos en todas partes, y diría, no solo bajo los continentes, sino también bajo los océanos. Quizás aún más bajo los océanos", dijo Romanowicz. Los costos y los desafíos técnicos han obstaculizado tales esfuerzos hasta la fecha, pero hay un renovado interés en implementar dichas redes. "Esto ayudará a descubrir la fontanería en el manto de la Tierra, y gran parte de la acción está bajo los océanos", dijo.

Artículo original sobre Live Science.

        

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