Huevos de pterosaurio fosilizados conservan embriones perfectamente conservados en el interior

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La cría del pterosaurio Hamipterus tianshanensis probablemente no podía volar al nacer.

                    Crédito: Zhao Chuang
                
            

El descubrimiento de 215 huevos de pterosaurio fosilizados ha revelado un nuevo hallazgo sobre los jóvenes de estos antiguos reptiles: los bebés Pterosaur probablemente no podrían volar después de la eclosión y probablemente necesiten que sus padres los cuiden.

Un examen de 16 embriones dentro de estos huevos muestra que los pequeños pterosaurios tenían huesos del muslo bien desarrollados, lo que sugiere que los reptiles podrían caminar poco después de la eclosión, según un nuevo estudio que describe los hallazgos. Pero debido a que los embriones tenían huesos subdesarrollados que sostienen el músculo pectoral, el músculo que ayuda a volar en potencia, es poco probable que los pterosaurios recién nacidos puedan volar, dijeron los investigadores del estudio.

"Los huesos relacionados con el vuelo estaban menos desarrollados u osificados que los huesos de la extremidad posterior, lo que indica que las crías podrían caminar, pero no volar", co-investigador del estudio, Alexander Kellner, paleontólogo del Museo Nacional de Brasil y la Universidad Federal de Río de Janeiro, le dijo a Live Science en un correo electrónico. [Photos: Baby Pterosaurs Couldn’t Fly as Hatchlings]

Los pterosaurios vivieron durante la era de los dinosaurios, pero no eran dinosaurios. Más bien, eran reptiles alados que se extinguieron cuando un asteroide de 6 millas de largo (10 kilómetros) se estrelló contra la Tierra hace 66 millones de años. El hecho de que estos reptiles voladores pusieran huevos no se confirmó hasta 2004, cuando los investigadores anunciaron que habían encontrado dos huevos de pterosaurio en China y un huevo en Argentina que contenían embriones bien desarrollados, según D. Charles Deeming, profesor principal en la Escuela de Ciencias de la Vida de la Universidad de Lincoln en el Reino Unido, que escribió una perspectiva sobre el nuevo estudio, pero que no participó en la nueva investigación.

 Los investigadores encontraron los huevos y fósiles de pterosaurios en un lecho óseo (literalmente, un sitio con muchos huesos) en la región de Hami al noroeste de Xinjiang, China.

Los investigadores encontraron los huevos y fósiles de pterosaurios en un lecho óseo (literalmente, un sitio con muchos huesos) en la región de Hami al noroeste de Xinjiang, China.

            Crédito: Alexander Kellner / Museu Nacional / UFRJ

Los investigadores encontraron el recién descubierto tesoro de huevos de pterosaurio en la región de Hami de Xinjiang, en el noroeste de China, durante un largo estudio de campo que duró de 2006 a 2017. Además de encontrar los huevos de 120 millones de años, los investigadores descubrieron restos fósiles de pterosaurios macho y hembra conocidos como Hamipterus tianshanensis. (El nombre del género combina la región "Hami" con "pteros", la palabra griega para ala, mientras que el nombre de la especie honra a las montañas Tian Shan, que están cerca del sitio de descubrimiento, dijeron los investigadores en un estudio de 2014 publicado en la revista Biología actual)

Los huevos son pequeños, de 2,3 a 3,1 pulgadas (6 a 8 centímetros) de largo, pero se conservaron en tres dimensiones, lo que significa que muchos no fueron aplastados. Para investigar los embriones en su interior, los científicos utilizaron un escáner de tomografía computarizada (TC), una máquina que toma cientos de radiografías y luego las organiza en una imagen 3D virtual.

Las exploraciones revelaron que ninguno de los 16 embriones tenía dientes, lo que sugiere que o los embriones aún no habían desarrollado los dientes o que el crecimiento dental se retrasó en H. tianshanensis en comparación con otros reptiles modernos, incluidos lagartos y cocodrilos, dijeron los investigadores.

El equipo también encontró otra evidencia de que H. tianshanensis se desarrolló lentamente. A medida que crecían los pterosaurios, sus huesos desarrollaban líneas que, como los anillos de crecimiento de un árbol, indicaban la edad que tenían. La anatomía de un hueso de un pterosaurio de 2 años de edad demostró que aún crecía en el momento de su muerte, lo que sugiere que estos reptiles tardaron un tiempo en llegar a la edad adulta, dijeron los investigadores.

El descubrimiento de huevo-cellent también proporciona pistas de que estos pterosaurios del Cretácico Inicial anidaron en colonias, ya que se encontraron tantos huevos juntos, dijo el investigador principal del estudio, Xiaolin Wang, paleontólogo del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia China de Ciencias en Beijing. .

"Nuestro estudio implica la cría colonial de Hamipterus e indica [s] que el comportamiento gregario podría haber sido generalizado entre pterosaurios derivados [more evolved]", dijo Wang a Live Science en un correo electrónico.

Además, los huevos mismos revelaron pistas sobre el comportamiento de la puesta de huevos. Los huevos tienen conchas blandas parecidas a pergaminos, lo que indica que deben ser enterrados en un lugar húmedo para evitar que se sequen y matar al embrión, Deeming escribió en la perspectiva. Si estos huevos fueron enterrados, eso significa que los padres no se sentaron sobre ellos como hacen muchas aves modernas, dijo.

"Sin embargo, los adultos pueden haber asistido o defendido los nidos, lo que explicaría la presencia de esqueletos de adultos [at the site]", dijo Deeming.

El estudio fue publicado en línea hoy (30 de noviembre) en la revista Science.

Artículo original sobre Live Science.

        

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