Hipocondría: ¿Qué es el trastorno de los síntomas somáticos?

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Everyone worries about their health at times, but for some people, the fear of being sick is so strong even when they are in good health that they find it difficult to cope with their daily lives.

Someone who lives with fear of having a serious illness, despite medical tests never find anything wrong, can have  somatic symptom disorder  , also known as disease anxiety disorder. The condition has also been known by other names, including hypochondria, or hypochondria.

Quick facts about hypochondriasis:

  • The main symptom of hypochondria is excessive worry about health.
  • The causes may vary, and may be related to other legitimate health conditions.
  • For most people, it is a temporary experience.
  • The term defined by the DSM-5 manual is a somatic symptom disorder.

 

What is hypochondria?

A study published in  JAMA  defines the somatic symptom disorder as:

“a persistent fear or belief that one has a serious, undiagnosed illness.”

The authors note that it affects up to 5 percent of outpatient physicians. In short, the disorder is a mental health condition where a person cares excessively that they are sick, to the point where anxiety itself is debilitating. Worrying about health becomes a disease.

The somatic symptom is a chronic condition. Their severity may depend on the age, the tendency of a person to worry and the amount of stress they face.

Symptoms of Hypochondriasis

Fear of normal functions  – for a person with hypochondria, normal bodily functions such as heartbeat, sweating and bowel movements may appear to be symptoms of a serious illness or condition.

Fear of minor anomalies  – a runny nose, slightly swollen lymph nodes, or a small sore – may feel like serious problems.

Check  – periodically check the body for signs of illness.

The focus of hypochondria depends on the individual:

  • Some people’s attention may be focused on a particular organ, such as the lungs.
  • They can focus only on a disease, such as cancer.
  • Or, they may fear one disease after another.

Hablar regularmente de la enfermedad – trastorno de síntoma somático puede hacer que la gente hable excesivamente acerca de su salud.

Visitas al médico – pueden hacer visitas frecuentes a su médico.

Infatuation – pueden pasar mucho tiempo buscando en Internet los síntomas de posibles enfermedades.

No hay alivio de los resultados de la prueba – si las pruebas vuelven negativas, la persona no puede encontrar alivio. De hecho, puede empeorar las cosas – los temores del paciente crecen que nadie los cree, y que el problema nunca podría ser diagnosticado y tratado con éxito.

Evitar el médico – algunas personas con el trastorno de evitar la atención médica por temor a descubrir que tienen una enfermedad grave.

Evitación : pueden evitar personas, lugares y actividades que crean que pueden suponer un riesgo para la salud.

Un temor abrumador de enfermedad que dura más de 6 meses puede ser un signo de trastorno de síntoma somático.

 

¿Qué causa el síntoma somático?

Depressed man looking at his phone
Tener un trastorno psicológico relacionado, como el TOC o la depresión, aumenta el riesgo de trastorno de los síntomas somáticos.

The exact causes are not known, but certain factors are probably involved:

Belief – a misunderstanding of physical sensations, linked with a misunderstanding of how the body works.

Family – people who have a close relative with hypochondria are more likely to develop it themselves.

Personal history – people who have had bad health experiences in the past may be more prone to develop a disproportionate fear of growing ill again.

Links to other conditions – other psychiatric disorders have been linked to somatic symptom disorder. A high percentage of patients with hypochondria also have major depression, panic disorder, obsessive-compulsive disorder, or generalized anxiety disorder.

Research, published in the British Journal of Psychiatry, points out that, like obsessive-compulsive disorder (OCD), somatic symptom disorder involves a need for continuous checking, as the person seeks reassurance.

These “safety behaviors,” say the authors, aim “to restore a sense of wellbeing and a degree of certainty about the future.” However, they can end up worsening the problems they are supposed to reduce.

Through keeping anxiety levels high and preventing fears from being dissolved, these behaviors keep the person’s attention focused on some dreaded potential disaster.

Since most patients tend to approach their family doctor about the health conditions they fear, rather than seeing a mental health specialist, they may never receive a diagnosis of somatic symptom disorder.

¿Cuánto tiempo dura la hipocondría?

Una persona con hipocondría puede pasar meses o años preocupándose por estar enfermo, pero también pueden pasar largos períodos entre no pensar en ello.

Los pacientes cuyo trastorno es transitorio son menos propensos a tener problemas psiquiátricos o trastorno de ansiedad severa, y es más probable que tengan problemas médicos.

La recuperación es más común entre las personas con un estatus socioeconómico más alto. Si un paciente tiene depresión o ansiedad, y éstos responden bien al tratamiento, ellos también son más propensos a ver un buen resultado.

Hay pruebas de que las personas con un trastorno de la personalidad podrían encontrar más difícil de recuperar, pero más investigación es necesaria para confirmar esto.

Dado que el trastorno de los síntomas somáticos es un trastorno relativamente nuevo, pocas estadísticas están disponibles.

 

¿Cuándo comienza la hipocondría?

El trastorno de los síntomas somáticos generalmente comienza en la edad adulta temprana. Puede aparecer durante la recuperación de una enfermedad grave, o después de que un ser querido o amigo cercano se enferme o muere.

Una condición médica subyacente puede desencadenar un trastorno de síntoma somático. Un paciente que tiene una afección cardíaca, por ejemplo, puede asumir lo peor cada vez que experimenta algo que podría estar relacionado con una enfermedad cardíaca .

Otros factores incluyen el aumento del estrés o una mayor exposición a la información sobre una enfermedad en los medios de comunicación. A veces, una persona comienza a preocuparse excesivamente sobre su salud a medida que se acercan a la edad en la que uno de sus padres murió, especialmente si la muerte de los padres era prematura.

Los psicólogos señalan que las personas con la condición a menudo son autocríticas o perfeccionistas, o ambas cosas. Pueden percibir que “salud” significa ausencia total de dolor o malestar, mientras que algunos dolores y molestias son normales para la mayoría de las personas.

Se ha sugerido que las personas con hipocondría pueden tener un umbral bajo para el dolor, y que pueden notar sensaciones internas antes que otras personas.

¿Hay algún tratamiento para la hipocondría?

La investigación publicada en JAMA ha indicado que la terapia cognitivo-conductual (TCC) y el uso de inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS), como la fluoxetina y la paroxetina, pueden ser útiles en el tratamiento de la hipocondría.

CBT can help the patient to rationalize their fears, and SSRIs can reduce the level of anxiety through medication.

The  University of Maryland Medical Center  (UMM) suggests a number of alternative therapies that could alleviate symptoms while warning that these are not yet supported by research.

They include avoiding stimulants such as coffee, alcohol and tobacco, practicing conscious meditation and eating healthily.

Herbs purported to reduce anxiety include St. John’s wort, kava kava and bacopa. UMM caution, however, that patients should talk to a doctor before using herbs, because some herbal remedies may react with medications or have other side effects.

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