Garrapata atrapando plumas atrapada en ámbar cenada en Dinos

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Preservada dentro de una pieza de ámbar, una garrapata adherida a una pluma de dinosaurio proporciona la primera evidencia directa de que estos chupasangres parasitaron a los dinosaurios hace 99 millones de años.

Los científicos han especulado que los dinosaurios emplumados probablemente albergan plagas parasitarias, como lo hacen las aves hoy en día. Y las garrapatas que se encuentran en el ámbar se parecen mucho a las garrapatas modernas, lo que sugiere que tenían hábitos parasitarios similares. Pero no había fósiles que conectaran dinosaurios directamente con los pequeños artrópodos que pudieron haberse alimentado de ellos.

Ahora, los científicos están informando en un nuevo estudio la prueba de una de esas relaciones: un tic inmaduro que se aferra a una pluma, congelado en el tiempo hace millones de años dentro de una pequeña tumba de resina. Este hallazgo llamativo se describió junto con otros ejemplos de garrapatas en esta savia de árbol endurecido, lo que proporcionó evidencia adicional de que estos insectos se deleitaban con los dinosaurios. [In Photos: Amber Preserves Cretaceous Lizards]

La garrapata y sus compañeros fueron detectados dentro de cuatro pedazos pulidos de ámbar birmano, encontrados en el país del sudeste asiático de Myanmar. Los coleccionistas privados que adquirieron el ámbar notaron que las piezas contenían partículas que podían ser de interés científico, por lo que las compartieron con los paleontólogos, el coautor y paleobiólogo del estudio Ricardo Pérez-de la Fuente, investigador del Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford. en Inglaterra, le dijo a Live Science.

No fue hasta que los investigadores examinaron las piezas de ámbar más de cerca que se dieron cuenta de que una "partícula" en una de ellas era una garrapata juvenil, o ninfa, enredada con una pluma de dinosaurio. Tal descubrimiento – vincular físicamente a un parásito con su huésped – es excepcionalmente raro en el registro fósil, dijo Pérez-de la Fuente.

Las piezas ámbar que contienen garrapatas conservadas se encuentran junto a una garrapata dura existente para comparar (la garrapata mide 0,2 pulgadas – 5 milímetros – de longitud).

            Crédito: E. Peñalver

La garrapata, identificada como Cornupalpatum burmanicum, pertenece a un grupo comúnmente conocido hoy como garrapatas duras, que tienen una estructura similar a un escudo en la espalda que las protege de ser aplastadas por sus huéspedes. Durante la etapa de la ninfa inmadura, estas garrapatas son "comederos de sangre voraces", lo que sugiere a los investigadores que la pluma en la garra de la garrapata provenía de su boleto de comida, dijo Pérez-de la Fuente.

Y debido a que el ámbar data de la mitad del período Cretácico, eso excluye la posibilidad de que la pluma perteneciera a un pájaro moderno, que apareció mucho más tarde en la evolución de los dinosaurios terópodos, agregó.

"Siempre estamos buscando evidencia directa, pero eso es muy escaso. Es por eso que nuestro hallazgo es tan importante, esto es proporcionar la primera evidencia directa de que las garrapatas parasitaban a los dinosaurios emplumados", dijo.

Los fósiles conservados en ámbar conservan su forma tridimensional y muestran notables detalles de tejidos blandos que normalmente se pierden durante la fosilización en roca, lo que les otorga "una calidad sin igual", dijo Pérez-de la Fuente a Live Science.

"Podemos ver los detalles más pequeños: pelos, incluso dientes preservados en las piezas bucales de [the] garrapatas, las estructuras que penetran en los tejidos y permiten que la garrapata se ancle a la piel del huésped", dijo.

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Dos garrapatas Draco de Deinocroton macho adultas se preservaron juntas.

            Crédito: Nature Communications / Peñalver et al.

Ámbar tampoco tiene paralelo en la captura de partes del medio ambiente en un ecosistema antiguo, lo que permite a los científicos ver las interacciones de las especies tal como aparecieron en la vida. En este caso, una garrapata agarrando una pluma, ese registro sin duda se habría perdido si la pluma se hubiese conservado como una impresión de roca, dijo Pérez de la Fuente.

Y como las garrapatas y otros tipos de parásitos pasan la mayor parte de su vida cabalgando en el cuerpo de sus anfitriones, eran menos propensos que otros insectos como las hormigas y las termitas a quedar atrapados en la resina antigua y sepultados en ámbar, lo que hace que encontrar aún más extraordinario, dijo Pérez de la Fuente.

Otras piezas de ámbar descritas en el estudio contenían garrapatas no identificadas previamente que los científicos llamaron Decócroton draculi, "la terrible garrapata de Drácula", una de las cuales estaba repleta de sangre hasta aproximadamente ocho veces su tamaño normal. Aunque estas garrapatas están aisladas de sus huéspedes, los investigadores detectaron pelos diminutos adheridos a los cuerpos de las garrapatas pertenecientes a las larvas de escarabajo que a menudo se encuentran en los nidos de las aves, donde se alimentan de las plumas del cobertizo. Esto sugiere que las garrapatas vivieron junto a los escarabajos, tal vez en un nido de dinosaurio, y que probablemente también se alimentaran de dinosaurios emplumados, informaron los autores del estudio.

Además, estos hallazgos insinúan cómo algunos tipos de enfermedades transmisibles se pueden haber propagado entre los dinosaurios emplumados, escribieron los investigadores en el estudio. Actualmente, las garrapatas son un vector común de enfermedades para mamíferos, aves y reptiles, y es probable que millones de años atrás, las garrapatas también pudieran haber transportado bacterias causantes de enfermedades entre los hospedadores que parasitaban, concluyeron los científicos.

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (12 de diciembre) en la revista Nature Communications.

Artículo original sobre Live Science.

        

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