Esta calavera de 6.000 años de antigüedad puede ser la primera víctima conocida del tsunami

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Un cráneo parcial de 6.000 años encontrado en lo que hoy es Papúa Nueva Guinea representa uno de los primeros ejemplos de restos humanos de la región de las islas del Pacífico, y ahora tiene un significado adicional: una nueva investigación muestra que el cráneo puede representar la primera evidencia conocida de una víctima del tsunami.

Durante décadas, los científicos sospecharon que había algo inusual en los depósitos sedimentarios cerca de la pequeña ciudad de Aitape (EYE'-tuh-PAY ') donde se descubrió el cráneo en 1929, y los investigadores visitaron el sitio recientemente para cavar un poco más profundo en el suciedad donde el cráneo había sido enterrado.

Se dieron cuenta de que ciertos patrones en los sedimentos mostraban las marcas "huellas dactilares" de un antiguo tsunami: una ola enorme y poderosa que se forma después de disturbios masivos en el fondo del océano, como terremotos o erupciones volcánicas, a menudo devastadoras regiones costeras. Hace miles de años, un tsunami probablemente llevó el cráneo a ese punto, e incluso pudo haber cobrado la vida de la persona, informaron los científicos en un nuevo estudio. [10 Tsunamis That Changed History]

Los tsunamis, que pueden alcanzar alturas que superan los 1,700 pies (518 metros) sobre el nivel del mar, se encuentran entre los desastres naturales más mortíferos del mundo. En 2004, un tsunami en el Océano Índico se produjo poco después de un terremoto de magnitud 9.1, que inundó partes del sur de Asia y el este de África y mató a 243,000 personas. La evidencia geológica muestra que los tsunamis han estado ocurriendo durante miles de años, y los científicos están observando de cerca los patrones que estos eventos dejaron atrás, para comprender mejor los riesgos que podemos enfrentar hoy en día, escribieron los autores del estudio.

Olas mortales

Cuando un tsunami se extiende sobre la costa, lleva barro, plantas y vida marina desde las profundidades oceánicas, dejándolos atrás cuando retrocede. Para los geólogos, estas partículas se destacan como balizas que indican el paso de un tsunami, dijo el coautor del estudio John Terrell, comisario de antropología del Pacífico en The Field Museum en Chicago, a Live Science.

Los tsunamis también suben y bajan muy rápido, lo que significa que las capas de sedimentos que depositan demuestran patrones de perturbación que difieren de otras capas sedimentarias que se formaron en una escala de tiempo geológica típica, explicó Terrell. En el caso del cráneo de Aitape, que se encontró a unas 8 millas (13 kilómetros) hacia el interior de la costa, los investigadores descubrieron que el paisaje en ese momento había sido revisado y luego algo había sido depositado.

"Esta costa es un acantilado con montañas detrás de ella, por lo que esperaría ver que los fangos se acumulan gradualmente", dijo Terrell. "Y luego de repente te encuentras con una capa como esta, que es extraña"

Los científicos hablan con los locales de Aitape en 2014.

            Crédito: Cortesía de Mark Golitko

Tamizar las arenas

Aunque el cráneo de Aitape había sido bien estudiado, se sabía menos acerca de su lugar de descanso. En 2014, los autores del estudio recolectaron muestras de suciedad del sitio. Examinaron el tamaño y la composición química de los granos de sedimentos y estudiaron los fósiles de organismos oceánicos microscópicos con mayor detalle que anteriormente, recurriendo a la datación por radiocarbono para precisar el período en que apareció la capa de sedimento.

Llegaron a la conclusión de que los depósitos no solo llevaban el sello distintivo de un tsunami, sino también que el evento correspondía con la edad del cráneo de Aitape, lo que sugiere que el individuo podría haber sido víctima de un poderoso desastre natural.

"Después de considerar una variedad de escenarios posibles, creemos que, en el balance de la evidencia, el individuo fue asesinado directamente en el tsunami, o fue enterrado justo antes de que golpeara y los restos fueron redepositados", escribió el autor principal y paleo- el experto en tsunamis James Goff, profesor de la Facultad de Ciencias Biológicas, Ambientales y de la Tierra de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sydney, dijo en un comunicado. [7 Ways the Earth Changes in the Blink of an Eye]

Pero hay mucho más en esta historia que solo un incidente aislado de un tsunami mortal y su posible víctima. Durante este período, hace aproximadamente 3.000 a 7.000 años, la Tierra sufrió cambios ambientales muy rápidos, con impactos significativos en las sociedades humanas y su adaptación a la vida en las áreas costeras, dijo el coautor del estudio Mark Golitko, profesor asistente en el Departamento de Antropología. en la Universidad de Notre Dame.

"Los niveles del mar se estaban estabilizando después de las glaciaciones, el clima comenzaba a estabilizarse y estos entornos costeros se estaban formando por primera vez", dijo Golitko a Live Science.

De hecho, lo que antes era una costa escarpada de acantilados en Papúa Nueva Guinea probablemente se hizo accesible para la gente por primera vez debido al aumento del nivel del mar, dijo Terrell. Mientras tanto, las lagunas recién formadas, los deltas de los ríos y los lagos transformaron las costas en lugares donde la gente quería vivir, dijo.

Peligros en el paraíso

Pero la vida en la costa también presentaba riesgos. Las comunidades costeras eran altamente vulnerables a los tsunamis y también fueron sometidas al ciclo de sequías y lluvias torrenciales traídas por los patrones climáticos El Niño y La Niña, dijo Terrell a Live Science.

"Parece un paraíso", dijo. "Pero si tenemos razón acerca de la frecuencia de los tsunamis, y si sumamos los períodos de sequía y los períodos de lluvia increíble asociados con El Niño y La Niña, de repente parece que estás atrapado".

Estudiar esta región y sus pistas del pasado podría ayudar a los investigadores a comprender mejor las estrategias utilizadas por la gente hace miles de años para mitigar estos riesgos ambientales, y podría dar lecciones importantes para enfrentar los riesgos similares que enfrentan las comunidades costeras en la actualidad, agregó Golitko.

"Esta es una historia que tiene miles de años de historia que todavía vemos hoy", dijo Golitko. "Es un gran lugar para vivir, por un lado, y es un lugar realmente malo para vivir en otro, y eso es algo que tiene un mensaje resonante para la era moderna".

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (25 de octubre) en la revista PLoS ONE.

Artículo original sobre Live Science.

        

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