¿Es el cambio climático causando verdaderos huracanes destructivos?

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De niña, recuerdo haber aprendido sobre la diosa griega Cassandra, que fue bendecida con el don de la profecía, pero también fue maldecida porque nadie creería en sus predicciones. La reflexión acerca de los desastres anunciados (pero ignorados) se me introdujo en la cabeza recientemente mientras examiné algunos artículos de opinión recientes sobre el impacto devastador que han tenido los huracanes como Harvey, Irma, José y María.

Algunas personas ven estas tormentas como fenómenos totalmente naturales que tienen poca relación con las actividades humanas. Otros ven estos eventos como un presagio del tipo de actividades catastróficas del tiempo, que son una consecuencia inevitable de los seres humanos que queman demasiados combustibles fósiles. Mientras que otros ven estos incidentes climáticos extremos en términos sobrenaturales – como una forma de retribución divina visitó a un pueblo que ha perdido la vista de los caminos de Dios

Independientemente de sus creencias y antecedentes, la forma en que la gente responde a los desastres naturales a menudo puede revelar reservorios sorprendentes de la decencia innata, que llama la atención a nuestra humanidad compartida. Desafortunadamente, cuando se trata de explicar las causas y la importancia de tales eventos climáticos, seguimos tan divididos como siempre.

Por ejemplo, cuando el científico climático Kerry Emanuel sugirió recientemente (en un que dejamos de llamar a eventos como Irma y Harvey "desastres naturales" porque ellos tienen una dimensión hecha por el hombre (en la medida en que los seres humanos están sobreconstruyendo en áreas vulnerables) fue golpeado de inmediato por motivos semánticos solo como los siguientes tweets ilustran:

¿Qué hay detrás de la destructividad de los huracanes recientes?

En el entorno actual, hacer una pregunta simple – como, es el cambio climático causando huracanes destructivos? – parece destinada a provocar blowback y controversia. La mayoría de los científicos insisten en que el calentamiento global es real, que es causado por la actividad humana (quemando demasiados combustibles fósiles), y que el cambio climático en última instancia contribuirá a eventos climáticos extremos.

Sin embargo, hay una clase de políticos e intereses empresariales que sostienen que el cambio climático es un engaño perpetrado por las élites académicas que quieren regular y micromanear la economía (porque supuestamente son incapaces de crear riqueza ellos mismos) . Ideologías como esta son difíciles de discutir porque los sistemas de creencias usualmente tienen un artículo de fe para explicar cada hecho.

Pero los hechos son tercos, y aquí hay algunos que son difíciles de descartar:

  • Ya, 2017 ha sido una de las temporadas de huracanes más activas y destructivas de todos (2005 fue el más activo y destructivo).
  • Emisiones de CO2 (las emisiones de gases de efecto invernadero que causan que el calor se atrape en la atmósfera) son las más altas que han estado en más de 100 millones de años.
  • el 12.2 por ciento de los Estados Unidos está actualmente afectado por la "sequía excepcional".
  • Derretimiento de los glaciares han llevado a los niveles del mar que han estado aumentando en promedio 3,4 milímetros por año. Esto no suena como mucho, pero los océanos más altos significan que las regiones costeras son más vulnerables a las inundaciones ya las oleadas de la tormenta.
  • 2016 fue el año más caliente jamás registrado y 2017 se perfila como el tercero más cálido. Los últimos cuatro años consecutivos han sido los más abrasadores de la historia.
  • Una clara tendencia de calentamiento ha estado en evidencia desde la década de 1880, pero se ha acelerado dramáticamente en las últimas dos décadas. Hay un abrumador consenso entre los científicos de que el planeta se está calentando y que la actividad humana es responsable de este desarrollo. Los climatólogos han vinculado temperaturas más altas a tifones, incendios forestales, huracanes y sequías.
  • Los casquetes polares se han ido reduciendo dramáticamente. Estas colosales capas de hielo ayudan a mantener los océanos frescos al reflejar la luz del sol. Cuando se derriten, los niveles del océano se elevan y las temperaturas aumentan.
  • Las temperaturas del mar han estado aumentando. Los científicos del clima han estado prediciendo por años que las aguas más calientes alimentarán la intensificación rápida de huracanes, un fenómeno raro en donde las tormentas tropicales colectan vapor tirando en el agua más caliente del océano para el combustible

Rápida intensificación de las tormentas tropicales

La ​​intensificación rápida se supone que es muy inusual, pero este año solo cuatro tormentas – Harvey, Irma, José y María – han sufrido este proceso. Para una buena explicación de cómo los océanos más cálidos conducen a la rápida intensificación de los huracanes, echa un vistazo a este video por el Dr. Mark DeMaria, Jefe de la Rama de Tecnología y Ciencia en el Centro Nacional de Huracanes

El huracán Harvey, por supuesto, diezmó el epicentro de la industria de los combustibles fósiles. Esa ironía, innecesario decir, no se pierde en los activistas ambientales, que han estado advirtiendo sobre los vínculos entre los combustibles de carbono y los fenómenos meteorológicos extremos durante décadas.

Sin embargo, la mayoría de los científicos toman un enfoque cauteloso – se niegan a vincular cualquier tormenta (o temporada de huracanes particularmente malo) al cambio climático. Como dice Katharine Hayhoe, un científico atmosférico de Texas Tech, "la ciencia climática tiene que ver con las estadísticas a largo plazo [but] podemos decir, sin lugar a dudas, que este huracán [Harvey] tuvo lugar sobre condiciones de fondo alteradas. Nuestro planeta es muy diferente hoy de lo que habría sido hace 50 o 100 años. "

Las condiciones de fondo alteradas que Hayhoe hace referencia incluyen:

  • Aumento del vapor de agua en la atmósfera causado por el efecto invernadero. Hayhoe explica esto cuando ella tweeted:
  • El aumento de los niveles del mar, que causan más fuertes tormentas.
  • Y los océanos más cálidos, que proporcionan las tormentas tropicales de energía necesitan intensificarse rápidamente para que se conviertan en tormentas de Categoría 4 y Categoría 5.

Como mencionó Hayhoe, la ciencia se ocupa de las estadísticas. Si volteas una moneda una docena de veces, tendrías pocas bases para concluir si esa moneda era justa o no. Después de todo, una carrera particular de cabezas (o colas) podría ser sólo una casualidad. Sin embargo, más observaciones darán credibilidad a cualquier teoría que tenga sobre la moneda sea justa o no. Lo mismo ocurre con la teoría de que los fenómenos climáticos más intensos están siendo generados por el cambio climático.

Conectando los puntos al cambio climático

Dentro de cincuenta años, es probable que las generaciones futuras miren hacia atrás y se pregunten por qué tantos políticos (y gran parte del público) tardaron tanto en conectar los puntos. Parte de la respuesta está en la naturaleza humana.

  • Muchas personas tienen un interés emocional o financiero en la industria de los combustibles fósiles, lo que hace que no estén dispuestos a adoptar fuentes de energía alternativas más limpias.
  • La ​​gente tiende a descontar futuras amenazas cuando se contrasta con consideraciones a corto plazo.
  • La ​​gente aprovecha la incertidumbre para evitar decisiones difíciles (por ejemplo, w por cambiar mis hábitos alimenticios cuando los científicos no pueden demostrar inequívocamente que las patatas fritas están vinculadas al cáncer?

No se puede vincular una soda Slurpee gigante a la diabetes. Sin embargo, un patrón de consumo de jumbo tamaño de las bebidas cargadas de azúcar aumentará el riesgo de la mayoría de las personas para desarrollar una enfermedad metabólica como la diabetes. Del mismo modo, ningún evento climático extremo es la prueba de que el cambio climático es la causa directa. Pero prácticamente todos los científicos del clima están de acuerdo en que se está desarrollando un patrón muy real.

Según expertos, expertos como Kevin Trenberth, del Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas de Estados Unidos, conjeturan que cuando se trata de huracanes como Harvey , "La contribución humana puede ser hasta un 30 por ciento o menos de la precipitación total que sale de la tormenta. Puede haber sido una tormenta fuerte, y puede haber causado muchos problemas de todos modos – pero [human-caused climate change] amplifica el daño considerablemente. "

Los eventos climáticos extremos como Harvey son un recordatorio de que el desarrollo humano es un factor cuando se trata de la destructividad también. En pocas palabras, la construcción en llanuras aluviales y las regiones costeras que enfrentan el aumento de los mares no es ni sostenible ni sabia.

Como el Dr. John Jacob de Texas A & M señaló, "Desastres como el huracán Harvey nos recuerdan [that] debemos centrarnos en el" crecimiento resistente "para que podamos recuperarnos de la adversidad. Queremos que estas comunidades se vean afectadas por las inundaciones hasta el punto en que una inundación puede verse como un inconveniente y no como un desastre ". Presumiblemente, eso significa prestar más atención a los científicos del clima y expertos en el desarrollo de las cuencas y la costa, que han estado advirtiendo sobre los peligros del calentamiento global durante años.

¿Prestamos atención a las señales de advertencia?

Es demasiado pronto para decir si la furia más bien sin precedentes de Harvey, Irma, José y María será una llamada de atención o si las señales de advertencia van en gran parte desatendidas. Muchas Cassandras de hoy en día están hablando sobre el cambio climático y su papel en la producción de superestrellas. Pero, ¿se creerán antes de que sea demasiado tarde?

– Scott O'Reilly

        

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