El misterio de los encallamientos de ballenas y delfines puede depender de los datos de la NASA

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Los voluntarios se preocupan por las ballenas piloto varadas el 11 de febrero de 2017, en Farewell Spit on New Zealand.

                    Crédito: MARTY MELVILLE / AFP / Getty Images
                
            

Los delfines, las ballenas y otros cetáceos se encuentran varados a lo largo de las costas de todo el mundo, y ahora los científicos están recurriendo a los datos satelitales de la NASA para descubrir cómo los animales se salen de su curso.

La causa de los varamientos masivos sigue siendo un tema de debate. Las eyecciones de masa coronal, por ejemplo, ocurren cuando el sol lanza una gran nube de partículas magnetizadas al espacio, interrumpiendo el campo magnético de la Tierra. Una teoría reciente que rodea los varamientos de animales marinos sugiere que los cambios geomagnéticos causados ​​por este tipo de tormenta solar podrían confundir a los animales, que dependen del campo magnético del planeta para la navegación.

Para ver si los cambios geomagnéticos estaban de hecho relacionados con varamientos de animales, un equipo de investigadores del Fondo Internacional para el Bienestar Animal (IFAW) y la NASA compararon los registros de varamientos en Cape Cod, Massachusetts, con los cambios observados en el campo magnético de la Tierra. [See Photos of Whales and Sharks from Above]

Sus hallazgos muestran que las eyecciones de masa coronal por sí solas no son responsables de varamientos masivos. En cambio, las enérgicas eyecciones de sol pueden ser solo uno de varios factores que interfieren con las brújulas internas de los animales y los desvían, según un comunicado de la NASA.

                    
            

"Aunque nuestros análisis indicaron que las tormentas geomagnéticas probablemente no son una causa importante, es muy difícil, si no imposible, excluir por completo cualquier posible factor de la mezcla", Antti Pulkkinen, un científico del clima espacial del Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt , Maryland, dijo en la declaración: "Nuestra opinión es que los encallamientos son probablemente causados ​​por una combinación compleja de múltiples factores ambientales, por lo que queremos incluir el rango más amplio posible de parámetros posibles en el estudio de seguimiento".

Además de Cape Cod, los varamientos masivos son comunes a lo largo de las playas en pendiente en Nueva Zelanda y Australia. Las tres áreas costeras tienen sedimentos de grano fino, que también se cree que es uno de los muchos factores responsables de los varamientos de animales, según los investigadores.

Además, en caso de un varamiento masivo, los investigadores creen que los fuertes vínculos sociales de los animales hacen que los individuos sanos sigan a un miembro angustiado de la vaina en aguas poco profundas, según la declaración.

"Si podemos determinar qué condiciones promueven encallamientos y desarrollar un sistema de alerta que reconozca cuándo se unen esos factores, las redes varadas en diferentes áreas pueden prepararse para el evento y obtener esfuerzos de rescate en el terreno antes", Katie Moore, colaboradora del proyecto y vicepresidente adjunto de Conservación y Bienestar Animal en el IFAW, dijo en el comunicado.

Utilizando datos del satélite Terra de la NASA, el sensor de gran campo de visión del mar (SeaWIFS), el satélite Global Precipitation Measurement y el Satélite ambiental geoestacionario operacional (GOES) de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, los investigadores comenzaron a buscar otros factores contribuyentes que puede afectar el comportamiento de los animales marinos.

Estos factores incluyen los patrones de las mareas, los vientos y las temperaturas de la superficie del mar, que podrían alterar los hábitos de migración de los animales. Además, los cambios en el color del océano (mediciones del contenido químico y de partículas del océano) podrían reflejar cambios en la cadena alimentaria, dijeron los investigadores.

Si bien los varamientos en diferentes áreas geográficas requieren un estudio individualizado, los investigadores dijeron que sus hallazgos tienen implicaciones globales y podrían algún día ser utilizados para desarrollar un modelo predictivo para mejorar los rescates de animales, según el comunicado.

Con el fin de aprender más sobre los diferentes eventos de varamientos que ocurren en todo el mundo, los investigadores planean desarrollar una herramienta de código abierto para que los científicos la usen para estudiar los varamientos en su área, según la declaración.

"En décadas pasadas, los científicos a menudo hemos trabajado de forma aislada, todos apegados a su propia especialidad y respondiendo preguntas desde su perspectiva", dijo en la declaración de la NASA Desray Reeb, biólogo marino de la Oficina de Administración de Energía Oceánica. "Este emocionante estudio reúne a personas increíbles con diversos conocimientos para responder a una pregunta que tiene ramificaciones en todos los ámbitos".

Artículo original publicado en Live Science.

        

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