El cariño de los británicos por alimentar aves está cambiando sus picos

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Un carbonero común juvenil (Parus major) selecciona una semilla de un comedero.

                    Crédito: TasfotoNL / Shutterstock
                
            

"Alimenta a los pájaros, tuppence una bolsa!"

En la película musical de 1964 "Mary Poppins", una melodía conmovedora describía a una mujer londinense que vendía migas de pan para alimentar a las palomas que se congregaban a sus pies. La alimentación de aves silvestres ha sido popular en el Reino Unido desde principios del siglo XX, y un nuevo estudio sugiere que este hábito nacional de larga data está cambiando la forma de los picos de ciertas especies.

Los investigadores observaron recientemente las variaciones genéticas en aves conocidas como grandes tetas (Parus major), que son comunes en el Reino Unido y en Europa continental, y que investigan más de 3.000 aves del Reino Unido y los Países Bajos.

Encontraron una divergencia genética entre los grupos en los dos países, que vincularon a la forma del pico. Después de profundizar en las colecciones y conjuntos de datos de museos para la población del Reino Unido durante 26 años, confirmaron que los picos de las aves del Reino Unido no solo eran más largos que sus contrapartes holandesas, sino que aumentaron drásticamente en las últimas décadas, probablemente asociados con la presencia generalizada de comederos de pájaros en el Reino Unido, informaron los autores del estudio. [Images: How the Bird Beak Evolved]

Los picos de las aves son herramientas altamente especializadas que les ayudan a tener éxito como forrajeadores y depredadores en una variedad de entornos: picotear semillas del suelo, capturar insectos en el ala o cavar en busca de moluscos y crustáceos en el lecho marino, por ejemplo. De hecho, las sutiles diferencias en la forma del pico entre los pinzones de Galápagos insinuaron cómo evolucionaron las aves para llenar nichos ecológicos altamente específicos, y jugaron un papel importante en ayudar al naturalista Charles Darwin a moldear su teoría de la evolución a través de la selección natural.

Para el nuevo estudio, los científicos investigaron grandes tetas a nivel genético. Identificaron las diferencias entre las poblaciones en las secuencias de ADN que se asemejaban a los genes relacionados con la forma de la cara en los humanos, y se asemejaban a las secuencias de ADN asociadas con las formas del pico de los pinzones de Darwin, según el estudio.

"Fue el genoma el que lideró el camino", dijo en un comunicado el coautor del estudio, Mirte Bosse, investigador del Instituto de Ecología de los Países Bajos y candidato posdoctoral del Departamento de Ciencias Animales de la Universidad de Wageningen.

Alimentación suplementaria

Los exámenes de aves en colecciones de museos, en el Reino Unido y en Europa, revelaron que los billetes de los pájaros del Reino Unido eran "considerablemente más largos" independientemente del tamaño corporal total, escribieron los autores del estudio. ¿Qué pudo haber impulsado este cambio? Podría ser que las grandes tetas británicas se adaptaran a la variación en la disponibilidad de alimentos en el Reino Unido, sugirieron los científicos.

Ya sea en Inglaterra o en los Países Bajos, las dietas naturales de las aves son muy similares. Pero la gente en el Reino Unido está extremadamente entusiasmada con la alimentación pública de aves, gastando el doble en alubias al igual que la gente en Europa continental, y con comederos para pájaros instalados en más del 50 por ciento de los jardines del país, informaron los autores del estudio. Por lo tanto, las facturas más largas podrían ser más eficientes para extraer las semillas de los comederos, proporcionando una ventaja sobre las aves con picos más cortos.

"Aunque no podemos decir definitivamente que los comederos de pájaros son responsables, parece razonable sugerir que los picos más largos entre las grandes tetas británicas pueden haber evolucionado como respuesta a esta alimentación suplementaria", coautor del estudio Lewis Spurgin, un biólogo evolutivo con la Escuela de Ciencias Biológicas de la Universidad de East Anglia, dijo en un comunicado.

Los hallazgos fueron publicados en línea el 20 de octubre en la revista Science.

Artículo original sobre Live Science.

        

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