Dioxinas: ¿Cuál es el peligro?

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Conocidos como contaminantes ambientales persistentes (COPs), las dioxinas pueden permanecer en el medio ambiente durante muchos años. Están por todas partes alrededor de nosotros.

Algunos países están tratando de reducir la producción de dioxinas en la industria. En los Estados Unidos (EE.UU.), las dioxinas no se producen o se utilizan comercialmente, pero pueden resultar como un subproducto de otros procesos.

En los últimos 30 años, la Agencia de Protección Ambiental (EPA) y otros organismos han reducido la producción de los niveles de dioxina en los EE.UU. en un 90 por ciento .

Sin embargo, no es fácil eliminar las dioxinas. Fuentes naturales como los volcanes los producen, pueden cruzar las fronteras y no se descomponen rápidamente, por lo que aún quedan restos de dioxinas viejas.

¿Qué son las dioxinas y de dónde provienen?

neumáticos en llamas
Las dioxinas pueden introducirse en el medio ambiente mediante la incineración de residuos comerciales y la quema en el patio trasero.

Las dioxinas son productos químicos altamente venenosos que están en todas partes en el ambiente.

Los procesos de combustión, como la incineración de residuos comerciales o municipales, la quema en el patio trasero y el uso de combustibles, como la madera, el carbón o el petróleo, producen dioxinas.

Los compuestos se recogen en concentraciones altas en suelos y sedimentos. Las plantas, el agua y el aire contienen niveles bajos de dioxinas.

Cuando las dioxinas entran en la cadena alimenticia, se almacenan en grasas animales. Más del 90 por ciento de la exposición humana a las dioxinas proviene de alimentos, principalmente productos de origen animal, como productos lácteos, carne, pescado y mariscos.

Una vez consumidas, las dioxinas pueden permanecer en el cuerpo durante mucho tiempo. Son productos químicos estables, lo que significa que no se rompen. Una vez en el cuerpo, puede tardar entre 7 y 11 años para que la radioactividad de la dioxina caiga a la mitad de su nivel original.

Fuentes de dioxinas

Volcanes, incendios forestales y otras fuentes naturales han dado siempre dioxinas, pero en el siglo 20, las prácticas industriales han causado que los niveles aumenten dramáticamente.

Las actividades humanas que producen dioxinas incluyen:

  • quemando basura doméstica
  • blanqueo con cloro de pasta y papel
  • producción de pesticidas y herbicidas y otros procesos químicos
  • desmontaje y reciclaje de productos electrónicos

El humo del cigarrillo también contiene pequeñas cantidades de dioxinas.

El agua potable puede contener dioxinas si ha sido contaminada por desechos químicos de fábricas o por otros procesos industriales.

A veces, ocurre una contaminación importante.

  • En 2008, la alimentación animal contaminada condujo a productos de carne de cerdo de Irlanda que contenían más de 200 veces los niveles permitidos de dioxinas.
  • En 1999, la eliminación ilegal de un aceite industrial causó la contaminación de alimentos para animales y productos alimenticios de origen animal procedentes de Bélgica y de algunos otros países.
  • En 1976, un accidente industrial condujo a una nube de productos químicos tóxicos, incluyendo dioxinas, que afecta a miles de personas en Italia.

En 2004, Viktor Yushchenko, Presidente de Ucrania, fue envenenado intencionalmente con dioxinas.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la mayoría de los casos reportados de contaminación por dioxinas ocurren en países industrializados donde hay un sistema de monitoreo y reportes. En otros lugares, los altos niveles de dioxinas pueden no ser reportados.

¿Cómo podría estar expuesto a las dioxinas?

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La exposición de bajo nivel a las dioxinas puede ser posible por contacto con el aire que tiene trazas.

La mayoría de la población experimenta bajo nivel de exposición a las dioxinas, principalmente a través de la dieta.

Una menor exposición es posible por contacto con aire, tierra o agua.

Esto puede suceder cuando una persona:

  • respira en el vapor o aire que contiene trazas
  • ingerir accidentalmente tierra que contenga dioxinas
  • absorbe las dioxinas por contacto de la piel con el aire, el suelo o el agua

Dioxinas en tampones y botellas de agua

Se han planteado preocupaciones sobre las dioxinas en los productos sanitarios para mujeres, especialmente los tampones.

Antes de finales de los noventa, el cloro se usaba para blanquear en la producción de tampones, y los niveles de dioxina eran más altos. El blanqueo con cloro ya no se utiliza.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés) señala que aunque existen trazas de dioxinas en los tampones, el uso regular de tampones proporcionaría menos del 0,2 por ciento de la ingesta máxima recomendada de dioxinas por un mes.

También se ha afirmado que las botellas plásticas de agua contienen dioxinas, pero los expertos dicen que esto no es cierto.

Advierten, sin embargo, que las botellas de agua contienen ftalatos de BPA, que puede conducir a problemas hormonales y endocrinos, y posiblemente problemas reproductivos también.

Tipos de dioxinas

Hay varios cientos de dioxinas, y pertenecen a tres familias estrechamente relacionadas.

Estos son:

  • dibenzo-p-dioxinas cloradas (CDD)
  • dibenzofuranos clorados (CDF)
  • algunos bifenilos policlorados (PCB)

CDD y CDF no se crean intencionalmente. Son producidos inadvertidamente por actividades humanas o por procesos naturales.

Los PCB son productos manufacturados, pero ya no se fabrican en los Estados Unidos.

A veces el término dioxina también se utiliza para referirse a la 2,3,7,8-tetraclorodibenzo-p-dioxina (TCDD), una de las dioxinas más tóxicas. TCDD se ha relacionado con el herbicida agente naranja, que fue utilizado durante la guerra de Vietnam para quitar las hojas de los árboles.

¿Qué sucede con las dioxinas cuando entran en el medio ambiente?

Las dioxinas se descomponen lentamente en el medio ambiente.

Cuando se liberan en el aire, algunas dioxinas pueden ser transportadas a largas distancias. Debido a esto, están presentes en casi todas partes del mundo.

Cuando las dioxinas se liberan en el agua, tienden a sedimentarse. También pueden ser transportados o tragados por peces y otros organismos.

Las dioxinas pueden concentrarse en la cadena alimentaria para que los animales tengan concentraciones más altas que las plantas, el agua, el suelo o los sedimentos. En los animales, las dioxinas tienden a acumularse en la grasa.

Riesgos de salud

Aparte de las dioxinas producidas naturalmente, los procesos industriales llevaron a un dramático aumento en los niveles de dioxinas artificiales en el medio ambiente durante el siglo XX. Como resultado, la mayoría de la gente tendrá algún nivel de dioxina en su cuerpo.

Los estudios han demostrado que la exposición a dioxinas puede causar efectos adversos a la salud, incluyendo problemas hormonales, infertilidad , cáncer y posiblemente diabetes .

Los altos niveles de exposición durante un corto período de tiempo pueden conducir a la cloración. Se trata de una enfermedad grave de la piel con lesiones parecidas al acné, principalmente en la cara y la parte superior del cuerpo. Esto puede ocurrir si hay un accidente o un evento de contaminación importante.

Otros efectos incluyen:

  • erupciones en la piel
  • decoloración de la piel
  • pelo corporal excesivo
  • daño leve al hígado

La exposición a largo plazo parece afectar el sistema nervioso en desarrollo, y en los sistemas endocrino y reproductivo.

Estudios han sugerido que la exposición en el lugar de trabajo a altos niveles de dioxinas durante muchos años puede aumentar el riesgo de cáncer.

Los riesgos para la salud dependen de una variedad de factores, incluyendo:

  • el nivel de exposición
  • cuando alguien estaba expuesto
  • cuánto tiempo y con qué frecuencia fueron expuestos

Los estudios en animales también sugieren que la exposición a bajos niveles de dioxinas durante un largo período de tiempo, o una exposición de alto nivel en momentos sensibles, podría dar lugar a problemas reproductivos o de desarrollo.

Los problemas que se han relacionado con la exposición a las dioxinas son:

  • defectos de nacimiento
  • incapacidad para mantener el embarazo
  • disminución de la fertilidad
  • recuento reducido de espermatozoides
  • endometriosis
  • dificultades de aprendizaje
  • supresión del sistema inmune
  • problemas pulmonares
  • trastornos de la piel
  • bajos de testosterona niveles
  • enfermedad isquémica del corazón
  • diabetes tipo 2

Sin embargo, no se considera que la exposición normal al fondo sea peligrosa.

¿Cómo puedo reducir mi exposición a las dioxinas?

Las pruebas de dioxina para humanos no están rutinariamente disponibles.

Una forma de reducir el riesgo personal de las dioxinas es escogiendo carnes magras y pescado y cortando cualquier grasa al preparar la carne. Comer una dieta equilibrada con un montón de frutas y verduras puede reducir la proporción de grasa animal en la dieta.

Salmón atún
Comer carne magra y pescado, así como comer más verduras puede ayudar a reducir el riesgo personal de las dioxinas.

Cuando se pesca por alimentos, los Institutos Nacionales de Ciencias de la Salud Ambiental (NIEHS) aconsejan a las personas a comprobar primero los niveles actuales de dioxina con la autoridad local.

La EPA nota que la quema en el patio trasero puede ser una fuente importante de dioxinas.

“La quema en el patio trasero de los materiales de desecho crea niveles más altos de dioxinas que los incineradores industriales y es particularmente peligrosa porque libera contaminantes en el nivel del suelo donde son más fácilmente inhalados o incorporados a la cadena alimentaria”. EPA

La EPA aconseja a la gente a seguir las mejores prácticas al llevar a cabo la quema de patio trasero.

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