Difícil de imaginar: ¿Qué es Aphantasia?

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Imagina que estás en una playa. Los rayos del sol poniente colorean la superficie del mar naranja y dorado. Ahora, ¿qué ves en tu mente?

Si se encuentra entre el 1 al 3 por ciento de las personas con una afección recientemente descubierta llamada "aphantasia", es probable que no vea absolutamente nada en su imaginación. Ahora, un nuevo estudio pequeño de Australia intenta comprender por qué algunas personas parecen incapaces de producir imágenes visuales en su mente.

Hasta ahora, se ha realizado poca investigación empírica sobre la rara condición, dijo la autora principal del estudio, Rebecca Keogh, becaria postdoctoral en neurociencia cognitiva en la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia. Por el contrario, la mayoría de la evidencia existente proviene de informes auto reportados de "aphantasiacs", dijo ella. [Top 10 Mysteries of the Mind]

La falta de estudios ha llevado a los investigadores a preguntarse si las personas con aphantasia no pueden producir imágenes mentales, o si simplemente son malas para recordarlas. Entonces, en un estudio publicado en octubre en la revista Cortex, Keogh y sus colegas se propusieron encontrar la respuesta.

Para abordar objetivamente la cuestión, los investigadores utilizaron una técnica conocida como "rivalidad binocular", que consiste en proyectar diferentes imágenes frente a cada uno de los ojos de una persona con un auricular 3D.

"Cuando muestras una imagen en uno de tus ojos y una imagen en el otro ojo, en lugar de ver una mezcla de las dos imágenes, ves una u otra", dijo Keogh a Live Science. "Cuando le decimos a la gente que imagine una de esas imágenes de antemano, es más probable que vean la imagen que habían imaginado previamente".

En el experimento, los investigadores usaron una imagen de un círculo verde con líneas verticales y otra imagen de un círculo rojo con líneas horizontales. Los investigadores incluyeron 15 autodenominados aphantasiacs, de entre 21 y 68 años.

Durante el experimento, se les mostró a los participantes una de las imágenes, y luego se les indicó que mantuvieran la imagen que se les mostró en la mente durante 6 segundos mientras los auriculares se oscurecían. Luego, las dos imágenes se les mostraron en la pantalla, cada una con un ojo diferente. Luego se les pidió a los participantes que indicaran qué imagen veían más. La tarea se repitió 100 veces.

Los investigadores encontraron que a diferencia de la población general, no existe una correlación entre la imagen imaginada y lo que los participantes realmente vieron en la pantalla después. (La "población general" estuvo representada por un grupo de más de 200 individuos sin aphantasia que habían participado en los experimentos previos del grupo de investigación)

Koegh señaló que existen diferencias incluso entre la población en general. "Las personas que son muy buenas para imaginar imágenes verían la imagen que imaginaban quizás el 80 por ciento del tiempo", dijo. "Las personas con imágenes más débiles solo pueden verlo el 60 por ciento del tiempo. Pero en aphantasiacs, no encontramos correlación"

Este hallazgo indica que las personas con aphanastia no pueden producir una imagen mental en absoluto, dijo Koegh.

La incapacidad para producir imágenes mentales puede deberse a las diferencias en el funcionamiento de las personas con cerebros de aphantasia.

"Cuando tratas de imaginar una imagen, estás tratando de recrear el mismo patrón de respuesta en tu cerebro que cuando viste la imagen", dijo Koegh. "Creemos que [people with aphantasia] no pueden crear el mismo patrón de respuesta en sus cerebros".

La afección no parece inhibir el éxito de las personas en la vida, agregó Keogh. Entre los participantes del estudio se encontraban ingenieros, programadores y estudiantes de doctorado. Aún así, la aphantasia podría afectarlos de alguna manera, dijo.

Las personas en el estudio "dicen que les parece recordar el pasado de una manera muy diferente a otras personas", dijo Koegh. "Cuando tratamos de recordar cosas de nuestro pasado, la mayoría de nosotros encontrará que es como ver una película en nuestra mente, podemos revivir ese momento. Para ellos, es más como una lista de cosas que han ocurrido".

Algunas de las personas en el estudio también se quejaron de las dificultades para reconocer rostros y problemas con la navegación espacial.

"Estamos tratando de descubrir qué es lo que encuentran más fácil de hacer y lo que encuentran difícil", dijo Koegh. Especuló que no ser perturbada por flashbacks visuales del pasado podría permitir a las personas con aphantasia vivir más en el momento presente. Por ejemplo, experimentar demasiadas imágenes visuales del pasado puede ser no solo molesto sino molesto y con frecuencia lo experimentan las personas con trastorno de estrés postraumático, dijo.

Keogh dijo que en el futuro, podría ser posible mejorar la forma en que funcionan los cerebros de las personas con aphantasia, ya sea mediante el entrenamiento que involucra el dibujo y el dibujo, o la estimulación eléctrica suave. Aún así, se necesita más investigación para comprender mejor la condición, dijo el estudio.

Publicado originalmente en Live Science.

        

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