Deriva continental: teoría y definición

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Placas tectónicas de la Tierra.

                    Crédito: USGS
                
            

La deriva continental era una teoría que explicaba cómo los continentes cambian de posición en la superficie de la Tierra. Expuesta en 1912 por Alfred Wegener, un geofísico y meteorólogo, la deriva continental también explica por qué se parecen fósiles de animales y plantas, y formaciones rocosas similares, se encuentran en diferentes continentes.

La teoría de la deriva continental

Wegener pensó que todos los continentes alguna vez se unieron en un "Urkontinent" antes de separarse y derivar a sus posiciones actuales. Pero los geólogos denunciaron rotundamente la teoría de la deriva continental de Wegener después de que publicara los detalles en un libro de 1915 titulado "El origen de los continentes y los océanos". Parte de la oposición fue porque Wegener no tenía un buen modelo para explicar cómo los continentes se separaron.

Aunque la mayoría de las observaciones de Wegener sobre fósiles y rocas eran correctas, se equivocó extravagantemente en un par de puntos clave. Por ejemplo, Wegener pensó que los continentes podrían haber atravesado la corteza oceánica como rompehielos rompiendo hielo.

"Existe la ironía de que la objeción clave a la deriva continental era que no existe un mecanismo, y la tectónica de placas fue aceptada sin un mecanismo", para mover los continentes, dijo Henry Frankel, profesor emérito de la Universidad de Missouri-Kansas City y autor de los cuatro volúmenes "The Continental Drift Controversy" (Cambridge University Press, 2012).

Aunque la teoría de la "deriva continental" de Wegener fue descartada, introdujo la idea de mover los continentes a la geociencia. Y décadas más tarde, los científicos confirmarían algunas de las ideas de Wegener, como la existencia pasada de un supercontinente que une a todas las masas terrestres del mundo como una sola. Pangea fue un supercontinente que se formó hace aproximadamente 200 a 250 millones de años, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) y fue responsable de las pistas fósiles y de rock que llevaron a Wegener a su teoría. [Have There Always Been Continents?]

Teorías evolutivas

Cuando Wegener propuso la deriva continental, muchos geólogos eran contratistas. Pensaron que las increíbles montañas de la Tierra se crearon porque nuestro planeta se estaba enfriando y disminuyendo desde su formación, dijo Frankel. Y para explicar los fósiles idénticos descubiertos en continentes como América del Sur y África, los científicos invocaron antiguos puentes terrestres, ahora desaparecieron bajo el mar.

                    
            

Los investigadores discutieron sobre los puentes terrestres hasta que se desarrolló la teoría de la tectónica de placas, dijo Frankel. Por ejemplo, cuando los geofísicos comenzaron a darse cuenta de que las rocas continentales eran demasiado livianas para hundirse en el fondo del océano, los paleontólogos prominentes sugirieron que las similitudes entre los fósiles habían sido sobreestimadas, dijo Frankel.

Antes de la teoría de la constricción, muchos pensaban que las formaciones del mundo fueron causadas por una inundación mundial. Esta teoría se llama catastrofismo, según el USGS.

La tectónica de placas es ahora la teoría ampliamente aceptada de que la corteza terrestre se fractura en placas rígidas y móviles. En la década de 1960, los científicos descubrieron los bordes de la placa a través de estudios magnéticos del fondo del océano y a través de las redes de escucha sísmica construidas para monitorear las pruebas nucleares, según la Enciclopedia Británica. Patrones alternos de anomalías magnéticas en el fondo del océano indicaban la extensión del lecho marino, donde nace nuevo material de placa. Los minerales magnéticos alineados en rocas antiguas en los continentes también mostraron que los continentes se han desplazado uno respecto del otro. [Related: What is Plate Tectonics?]

 La teoría de la deriva continental reconcilió plantas y animales fósiles similares que ahora se encuentran en continentes muy separados. Gondwana se muestra aquí.

La teoría de la deriva continental reconcilió plantas y animales fósiles similares que ahora se encuentran en continentes muy separados. Gondwana se muestra aquí.

            Crédito: USGS

Evidencia de deriva continental

Un mapa de los continentes inspiró la búsqueda de Wegener para explicar la historia geológica de la Tierra. Entrenado como meteorólogo, estaba intrigado por el ajuste entrelazado de las costas de África y América del Sur. Wegener luego reunió una impresionante cantidad de evidencia para mostrar que los continentes de la Tierra alguna vez estuvieron conectados en un único supercontinente.

Wegener sabía que las plantas y animales fósiles, como los mesosaurios, un reptil de agua dulce que solo se encontraba en América del Sur y África durante el período Pérmico, se podían encontrar en muchos continentes. También combinó rocas a ambos lados del Océano Atlántico como piezas de rompecabezas. Por ejemplo, las Montañas Apalaches (Estados Unidos) y las Montañas Caledonias (Escocia) se unen, al igual que los estratos de Karroo en Sudáfrica y las rocas de Santa Catarina en Brasil.

De hecho, las placas que se mueven juntas crearon las montañas más altas del mundo, los Himalayas, y las montañas siguen creciendo debido a las placas que empujan juntas, incluso ahora, de acuerdo con National Geographic.

                    
            

A pesar de su increíble evidencia de deriva continental, Wegener nunca vivió para ver su teoría ganar una mayor aceptación. Murió en 1930 a la edad de 50 años apenas dos días después de su cumpleaños mientras se encontraba en una expedición científica en Groenlandia, según la Universidad de Berkley.

Informes adicionales de Alina Bradford, colaboradora de Live Science

Recursos adicionales

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