Datos sobre nuestros parientes humanos extintos

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Los neandertales (o neandertales) son nuestros parientes humanos extintos más cercanos. Existe cierto debate sobre si eran una especie distinta del género Homo (Homo neanderthalensis) o una subespecie de Homo sapiens. Nuestro bien conocido, pero a menudo malentendido, grupo de fósiles vivió en Eurasia entre 200,000 y 30,000 años atrás, en la época del Pleistoceno. Comenzaron a evolucionar hace 300,000 y 100,000 años atrás, según la Enciclopedia Británica.

La apariencia de los neandertales era similar a la nuestra, aunque eran más bajos y más corpulentos, con pómulos en ángulo, prominentes crestas en las cejas y anchas narices. Aunque a veces se los considera brutas tontas, los científicos han descubierto que usaron herramientas, enterraron a sus muertos y controlaron el fuego, entre otros comportamientos inteligentes. Se teoriza que durante un tiempo, los neandertales probablemente compartieron la Tierra con otras especies de Homo.

Descubrimiento

En 1856, un grupo de canteros descubrió restos de un esqueleto en el Valle Neander cerca de Dusseldorf, Alemania (de ahí su nombre). En una cueva de piedra caliza, encontraron 16 piezas de hueso, incluido un cráneo. Pensando que los huesos pertenecían a un oso, los canteros se los dieron al maestro local Johan Karl Fuhlrott. De él, los huesos encontraron su camino hacia los científicos, y finalmente se determinó que eran parientes humanos ancestrales. La publicación y popularización de "El origen de las especies" de Charles Darwin en 1859 ayudó a informar el descubrimiento. Desde ese día en el Valle de Neander, se han encontrado más de 400 huesos de Neanderthal.

                    
            

Los hombres de la cueva original

Los neandertales vivieron durante la Edad de Hielo. A menudo se refugiaron del hielo, la nieve y el clima desagradable en las abundantes cuevas de piedra caliza de Eurasia. Muchos de sus fósiles se han encontrado en cuevas, lo que lleva a la idea popular de ellos como "hombres de las cavernas".

Al igual que otros humanos, los neandertales se originaron en África, pero emigraron a Eurasia mucho antes que otros humanos. Los neandertales vivían en Eurasia, en el norte y el oeste, como Gran Bretaña, a través de parte del Medio Oriente, a Uzbekistán. Las estimaciones populares sitúan a la población neanderthal en torno a los 70 000, aunque algunos científicos reducen drásticamente el número, alrededor de 3,500 mujeres.

Si bien es posible que los humanos se hayan cruzado con los neandertales hace mucho tiempo, es probable que la pareja rara vez haya producido descendencia.

            Crédito: Mauro Cutrona

Su estatura baja y rechoncha fue una adaptación evolutiva para el clima frío, ya que consolidaba el calor. De acuerdo con la Smithsonian Institution, la amplia nariz ayudó a humidificar y calentar el aire frío, aunque esta afirmación es debatida. El Museo Estadounidense de Historia Natural afirma que otras diferencias con respecto a otros seres humanos son un pecho en forma de embudo que se agranda, una pelvis llameante y dedos y dedos de los pies firmes. Aproximadamente el 1 por ciento de los neandertales tenían el pelo rojo, la piel clara y tal vez incluso las pecas.

Sus cerebros, sin embargo, crecieron a un ritmo más lento que los cerebros de otros humanos y se hicieron más grandes, según una investigación publicada en la edición de septiembre de 2017 de la revista Science. "Le tomó un poco más de tiempo al cerebro crecer en los neandertales que en los humanos modernos", dijo el coautor del estudio, Antonio Rosas, presidente del grupo de paleoantropología en el Museo Nacional de Ciencias Naturales de España en Madrid. "Pensamos que nuestra forma lenta de crecimiento era muy específica, muy particular, muy única para nuestra especie", dijo Rosas. "Lo que ahora nos damos cuenta es que este patrón de crecimiento lento que nos permite tener este gran cerebro y madurar lentamente, con todas las ventajas involucradas con eso, también fue compartido por diferentes especies humanas".

                    
            

Estructura social

Los neandertales vivían en familias nucleares. Los descubrimientos de esqueletos de Neanderthal ancianos o deformados sugieren que se ocuparon de sus enfermos y de aquellos que no podían cuidar de sí mismos. Los neandertales típicamente vivían alrededor de los 30 años, aunque algunos vivían más tiempo. Se acepta que los neandertales enterraron a sus muertos, aunque se debaten si dejaron fragmentos de huesos esculpidos como objetos funerarios.

No se sabe si tenían lenguaje, aunque el gran tamaño y la naturaleza compleja de sus cerebros hacen que sea una posibilidad probable.

Los neandertales utilizaron herramientas de piedra similares a las utilizadas por otros humanos primitivos, como hojas y raspadores hechos de escamas de piedra. Con el paso del tiempo, crearon herramientas de mayor complejidad, utilizando materiales como huesos y astas. Evan Hadingham de NOVA de PBS informó que los neandertales utilizaron un tipo de pegamento, y luego lanzaron, para unir puntas de piedra a los ejes de madera, creando formidables lanzas de caza.

Los neandertales tenían cierto control del fuego, e incluso se teorizó que construyeron barcos y navegaron en el Mediterráneo.

Los neandertales eran principalmente carnívoros, y el clima hostil los hacía recurrir ocasionalmente al canibalismo. Recientemente, sin embargo, los científicos han descubierto que los neandertales en realidad comían verduras cocidas con bastante regularidad.

Entrecruzamiento humano-neandertal

Probablemente el aspecto más debatido de la vida de los neandertales en los últimos años es si se mezclaron o no con otras especies humanas. La respuesta sigue siendo ambigua, con opiniones académicas que van desde la creencia de que definitivamente se cruzaron hasta la creencia de que los dos grupos no existían en la Tierra al mismo tiempo.

El experto en neandertales Erik Trinhaus ha promovido la hipótesis del mestizaje, pero la teoría realmente se incendió cuando un estudio de 2010 publicado en la revista Science determinó que el ADN de Neanderthal es 99.7 por ciento idéntico al ADN humano moderno (un chimpancé es 99.8 por ciento idéntico). Los investigadores del Proyecto del Genoma de Neanderthal encontraron que el 2.5 por ciento del genoma humano no africano promedio está compuesto de ADN de Neandertal. El africano moderno promedio no tiene ADN de Neanderthal. Esta información podría respaldar la hipótesis del mestizaje porque sugiere que los neandertales y otras especies solo se reprodujeron una vez que los otros humanos se mudaron de África a Eurasia, según un artículo de 2012 publicado en la revista PLOS. Se podrían haber cruzado hace 37,000 años.

Una investigación reciente publicada en la edición de octubre de 2017 de American Journal of Human Genetics encontró que los genomas de los grupos humanos modernos que se originan fuera de África contienen entre 1,8 y 2,6 por ciento de ADN de Neanderthal. "El ADN de Neandertal es una fuente de variación para muchos rasgos en los humanos modernos", dijo a Live Science el autor principal del estudio Michael Dannemann, biólogo computacional del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania. [Your Hair Color and Sleep Habits May Come from Neanderthals]

Otro estudio realizado en 2017 por la autora Kay Prüfer, una paleogenética del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, descubrió que el ADN humano moderno ingresó en el conjunto de genes neandertales hace entre 130,000 y 145,000 años. [You May Be More ‘Neanderthal’ Than You Thought]

Si este entrecruzamiento ocurrió, ¿por qué los humanos modernos no llevan más ADN de Neanderthal? Una posible razón involucra el cromosoma sexual masculino. Los científicos han descubierto que el cromosoma Y del Neandertal puede haber impedido que los dos linajes se cruzaran con éxito; el cromosoma puede haber creado condiciones que con frecuencia condujeron a abortos espontáneos si o cuando un hombre de Neanderthal y una mujer humana moderna se juntaron, según la investigación publicada en la edición del 7 de abril de 2016 de American Journal of Human Genetics. En el estudio, Fernando Mendez, un genetista de poblaciones de la Universidad de Stanford, y sus colegas descubrieron tres mutaciones en el cromosoma Y de un hombre de Neandertal que habría producido moléculas que pueden desencadenar respuestas inmunes de las mujeres durante el embarazo. Esas respuestas inmunes están relacionadas con abortos involuntarios.

Un estudio de 2012, sin embargo, arrojó dudas sobre la teoría del mestizaje. Los investigadores reexaminaron los huesos del sur de España que se utilizaron en estudios anteriores con nuevas técnicas de datación por radiocarbono. Descubrieron que los huesos de Neanderthal tenían más de 50,000 años. No se cree que los humanos se hayan establecido en el área hasta hace 42,000 años, lo que significa que es poco probable que vivieran juntos y se cruzaran.

Si los humanos y los neandertales no se cruzaban, los genomas similares de los humanos y los neandertales podrían ser el resultado de que ambos grupos tengan un ancestro africano común.

Extinción

Nadie sabe exactamente por qué los neandertales se extinguieron y por qué el Homo sapiens sobrevivió. Algunos estudiosos teorizan que el cambio climático gradual o dramático los llevó a su desaparición, mientras que otros culpan a las deficiencias dietéticas. Algunos teorizan que los humanos mataron a los neandertales. Hasta hace poco, la hipótesis de que los neandertales no se extinguieron sino que simplemente se cruzaron con los humanos hasta que fueron absorbidos por nuestra especie fue popular.

Informes adicionales de Alina Bradford, colaboradora de Live Science.

Recursos adicionales

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