Cueva del "inframundo maya" lleno de criaturas devoradoras de metano

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Un buzo explora una red de cuevas sumergidas y ríos submarinos en la península de Yucatán en México.

                    Crédito: Copyright HP Hartmann
                
            

En los ríos subterráneos y las cavernas inundadas de la península mexicana de Yucatán, que una vez se pensó que mantenían el camino hacia Xibalba, el mítico mundo subterráneo maya, los científicos han descubierto un mundo liminal donde el metano es la fuerza impulsora improbable de la vida.

Después de sondear las profundidades de Ox Bel Ha, un complejo estuario sumergido que rivaliza con el tamaño de la Bahía de Galveston de Texas, investigadores de los EE. UU., México, los Países Bajos y Suiza informan en un nuevo estudio que su expedición fue el estudio ecológico más detallado hasta la fecha de un sistema de cuevas costeras que está constantemente bajo el agua. La hazaña fue tan pionera, de hecho, que requirió el uso de técnicas previamente empleadas por vehículos sumergidos en aguas profundas, dijeron.

La red de cuevas de Ox Bel Ha es única porque alberga dos capas distintas de agua: agua dulce, alimentada por la lluvia que cae a través de los sumideros, que se duplicaron como puntos de acceso para los científicos, y el agua salada procedente del océano. [Amazing Caves: Pictures of the Earth’s Innards]

En un estudio publicado el 28 de noviembre en la revista Nature Communications, el equipo describió cómo el metano que se forma debajo del suelo de la jungla migra hacia las profundidades acuosas, a diferencia del metano fijado al suelo, que se difunde hacia la atmósfera.

Una vez que el metano se hunde en el agua, las bacterias y otros microbios lo consumen, junto con cualquier material orgánico disuelto transportado por la entrada de agua dulce.

Luego, los microbios "preparan un escenario" para una red alimenticia poblada en gran parte por crustáceos, incluida una especie de camarón que obtiene alrededor del 21 por ciento de su nutrición a partir del metano, dijeron los científicos.

Los investigadores se sorprendieron por sus hallazgos; estudios previos habían sugerido que las formas de vida de las cavernas subsistían de la vegetación y otros detritos que se filtraban en las cuevas del bosque tropical que se encuentra arriba.

"Descubrir que el metano y otras formas de materia orgánica disuelta en su mayoría invisibles son la base de la red trófica en estas cuevas explica por qué los animales adaptados a las cavernas pueden prosperar en la columna de agua en un hábitat sin evidencia visible de comida", dijo el autor principal del estudio. David Brankovits, quien condujo la investigación durante sus estudios de doctorado en la Universidad Texas A & M en Galveston (TAMUG), dijo en un comunicado.

Debido a que los mecanismos de los ecosistemas de cuevas reflejan los encontrados en las partes más profundas de los océanos, estos hallazgos pueden ayudar a los investigadores a entender cómo la desoxigenación causada por los efectos de las emisiones de dióxido de carbono puede alterar el equilibrio de la vida en las llamadas "zonas mínimas de oxígeno" . "

"Proporcionar un modelo para la función básica de este ecosistema distribuido globalmente es una contribución importante a la ecología del agua subterránea costera", dijo en un comunicado el coautor del estudio, Tom Iliffe, profesor del departamento de biología marina de TAMUG.

"[It] establece una línea de base para evaluar cómo el aumento del nivel del mar, el desarrollo turístico costero y otros factores de estrés afectarán la viabilidad de estos sistemas sin luz y pobres en alimentos", dijo Iliffe.

Artículo original sobre Live Science.

        

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