¿Cómo la gripe realmente mata a la gente?

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Un domingo de noviembre, Alani Murrieta, de Phoenix, de 20 años, comenzó a sentirse mal y dejó el trabajo temprano. No tenía afecciones médicas preexistentes, pero su salud disminuyó a un ritmo terriblemente rápido, según lo detallaron su familia y amigos en los medios locales y en BuzzFeed News. Al día siguiente, ella fue a una clínica de atención urgente, donde le diagnosticaron la gripe y le recetó el medicamento antiviral Tamiflu. Pero el martes por la mañana tenía problemas para respirar y estaba escupiendo sangre. Su familia la llevó al hospital, donde los rayos X revelaron neumonía: inflamación en los pulmones que puede ser causada por una infección viral o bacteriana, o ambas cosas. Los médicos le administraron a Murrieta antibióticos por vía intravenosa y la trasladaron a la unidad de cuidados intensivos cuando su corazón se detuvo; la resucitaron pero su corazón se detuvo nuevamente. A las 3:25 p.m. el martes 28 de noviembre, un día después de que le diagnosticaron la gripe, Murrieta fue declarada muerta.

En todo el mundo, la gripe produce entre tres y cinco millones de casos de enfermedad grave y entre 291,000 y 646,000 muertes al año, según la Organización Mundial de la Salud y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU .; los totales varían mucho de un año a otro. El CDC estima que entre 1976 y 2005 el número anual de muertes relacionadas con la gripe en los EE. UU. Varió de un mínimo de 3.000 a un máximo de 49.000. Entre 2010 y 2016, las muertes anuales relacionadas con la gripe en los EE. UU. Oscilaron entre 12,000 y 56,000.

Pero, ¿qué es exactamente una "muerte relacionada con la gripe"? ¿Cómo mata la gripe? La respuesta corta y morbosa es que en la mayoría de los casos el cuerpo se mata tratando de curarse a sí mismo. "Morir de la gripe no es como morir a causa de una bala o una mordedura de araña viuda negra", dice Amesh Adalja, un médico de enfermedades infecciosas del Centro de Seguridad Sanitaria de la Universidad Johns Hopkins. "La presencia del virus en sí no va a ser lo que te mate. Una enfermedad infecciosa siempre tiene una interacción compleja con su huésped".

Después de ingresar al cuerpo de alguien, generalmente a través de los ojos, la nariz o la boca, el virus de la influenza comienza a secuestrar células humanas en la nariz y la garganta para hacer copias de sí mismo. La avalancha viral abrumadora desencadena una fuerte respuesta del sistema inmune, que envía batallones de glóbulos blancos, anticuerpos y moléculas inflamatorias para eliminar la amenaza. Las células T atacan y destruyen el tejido que alberga el virus, particularmente en las vías respiratorias y los pulmones donde el virus tiende a asentarse. En la mayoría de los adultos sanos, este proceso funciona, y se recuperan en días o semanas. Pero a veces la reacción del sistema inmune es demasiado fuerte, destruyendo tanto tejido en los pulmones que ya no pueden suministrar suficiente oxígeno a la sangre, lo que produce hipoxia y muerte.

En otros casos, no es el virus de la gripe el que desencadena una respuesta inmune abrumadora y potencialmente mortal sino una infección secundaria que aprovecha un sistema inmune impuesto. Por lo general, las bacterias, a menudo una especie de Streptococcus o Staphylococcus, infectan los pulmones. Una infección bacteriana en el tracto respiratorio puede extenderse potencialmente a otras partes del cuerpo y la sangre, lo que puede provocar un shock séptico: una respuesta inflamatoria agresiva que amenaza la vida del cuerpo y daña múltiples órganos. Según los estudios de autopsia, Kathleen Sullivan, jefa de la División de Alergia e Inmunología del Hospital de Niños de Filadelfia, estima que aproximadamente un tercio de las personas que mueren por causas relacionadas con la gripe caducan porque el virus abruma al sistema inmunitario; otro tercio muere por la respuesta inmune a infecciones bacterianas secundarias, generalmente en los pulmones; y el tercio restante perecerá debido a la falla de uno o más de otros órganos.

Además de una neumonía bacteriana, las complicaciones secundarias de la gripe son numerosas y van desde las relativamente leves, como las infecciones sinusales y del oído, hasta las más graves, como la inflamación del corazón (miocarditis), el cerebro (encefalitis) o los músculos (miositis y rabdomiólisis). También pueden incluir el síndrome de Reye, una misteriosa enfermedad cerebral que generalmente comienza después de una infección viral, y el síndrome de Guillain-Barré, otra dolencia desencadenada por virus en la que el sistema inmunitario ataca el sistema nervioso periférico. A veces, Guillain-Barré conduce a un período de parálisis parcial o casi total, que a su vez requiere ventilación mecánica para mantener a un paciente respirando. Estas complicaciones son menos comunes, pero pueden ser fatales.

El número de personas que mueren a causa de una respuesta inmune a la infección viral inicial frente a una infección bacteriana secundaria depende, en parte, de la tensión viral y de la limpieza de los espacios en los que están alojados los enfermos. Algunos estudios sugieren que durante la infame pandemia de gripe global de 1918, la mayoría de las personas murió por infecciones bacterianas posteriores. Pero las cepas más virulentas, como las que causan la gripe aviar, son más propensas a abrumar al sistema inmune por sí mismas. "La hipótesis es que las cepas virulentas desencadenan una respuesta inflamatoria más fuerte", dice Adalja. "También depende del grupo de edad atacado. Durante la pandemia H1N1 2009, el grupo de edad más afectado fue el de los adultos jóvenes, y vimos mucha neumonía viral primaria".

En una temporada típica, la mayoría de las muertes relacionadas con la gripe ocurren entre los niños y los ancianos, que son excepcionalmente vulnerables. El sistema inmune es una red adaptativa de órganos que aprende cómo reconocer y responder mejor a las amenazas a lo largo del tiempo. Debido a que el sistema inmunológico de los niños es relativamente ingenuo, es posible que no respondan de manera óptima. En contraste, los sistemas inmunes de los ancianos a menudo se debilitan por una combinación de edad y enfermedad subyacente. Tanto los muy jóvenes como los muy viejos también pueden ser menos capaces de tolerar y recuperarse del autoataque del sistema inmune. Además de los niños de entre seis y 59 meses y personas mayores de 65 años, las personas con mayor riesgo de desarrollar complicaciones potencialmente fatales son las mujeres embarazadas, los trabajadores de la salud y las personas con ciertas condiciones médicas crónicas, como VIH / SIDA, asma y corazón o enfermedades pulmonares, de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud.

Hasta ahora, en esta temporada de gripe, más de 6.000 personas en los EE. UU. Dieron positivo en la prueba de la influenza y 856 han sido hospitalizadas por razones asociadas a la gripe confirmadas por laboratorio, según los CDC. La forma más efectiva de prevenir la gripe y sus muchas complicaciones potencialmente letales es vacunarse.

Este artículo se publicó por primera vez en ScientificAmerican.com. © ScientificAmerican.com. Todos los derechos reservados.

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