¿Cómo comenzó tu cerebro a detener una tarea?

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Una imagen del estudio muestra tres áreas del cerebro involucradas en la detención de decisiones.

                    Crédito: Universidad Johns Hopkins
                
            

Para detener una actividad, su cerebro debe participar en un tiempo muy preciso que involucra la coordinación cuidadosa de tres áreas distintas del cerebro, según una nueva investigación.

Los hallazgos, que se publicarán el 20 de diciembre en la revista Neuron, ayudan a explicar cómo las personas cambian las tareas una vez que ya las han comenzado.

La investigación puede ayudar a desmitificar cómo su cerebro maneja decisiones rápidas como las que ocurren cuando conduce. Imagina que doblas la esquina, manejando el límite de velocidad. Más adelante, un semáforo se vuelve amarillo. No vas a lograrlo, pero si aceleras puedes apretar justo después de que la luz se vuelva roja. Decides poner tu pie en el pedal del acelerador, ¡pero espera! Allí, en el estacionamiento, un patrullero vigilando la intersección. ¿Puedes detener tu pie a tiempo para evitar recibir un boleto por tu conducción irresponsable?

Ciertas partes de su cerebro determinan si tendrá éxito, hallaron los investigadores.

"Cuando nos acercamos a este estudio, intentamos averiguar qué estaba haciendo esta área específica [of the prefrontal cortex region of the brain]", dijo la autora principal del estudio Kitty Xu, estudiante de doctorado de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore cuando realizó la investigación. Ella es ahora una investigadora en Pinterest. [3D Images: Exploring the Human Brain]

Pero cuando los participantes del estudio escanearon sus cerebros mientras realizaban una prueba de detención de acción, los investigadores descubrieron que al menos tres regiones del cerebro estaban involucradas: dos partes de la corteza prefrontal, que es un área del cerebro involucrada en la planificación, así como la corteza pre-motora, que es un área menos conocida.

La única área de la corteza prefrontal que los investigadores originalmente intentaron estudiar se puede pensar "como CEO [who] envía señales a otras partes del cerebro", que actúan como gerentes "que realmente hacen el trabajo", dijo Xu. Live Science.

Según el estudio, el tiempo necesario para detener o no detener un movimiento que el cerebro ya ha decidido hacer requiere un trabajo mental increíblemente rápido. Una décima de segundo de una manera u otra puede significar la diferencia entre el exceso de velocidad a través de una luz roja y quedarse corto. Y a medida que las personas envejecen, los mecanismos que hacen que el cerebro tome esas decisiones a toda velocidad se rompen y se vuelve más difícil revertir el rumbo, dijo Xu.

El juego de detención de acción utilizado en el estudio fue simple, y consistió en iniciar y detener los movimientos oculares en respuesta a diferentes símbolos proyectados en una pantalla.

Xu dijo que ella misma probó el juego. "Puede ser frustrante al principio cuando estás aprendiendo por primera vez, pero con el tiempo si te mantienes alerta puedes realizar esta tarea", dijo.

De hecho, los 21 voluntarios en el estudio podían aprender el juego después de leer las instrucciones, pero por lo general necesitaban mucha práctica para hacerlo bien, agregó Xu.

Este no fue el caso de otro de los sujetos de investigación: un solo mono macaco, al que también se le enseñó a jugar el juego mientras los científicos estudiaban el cerebro del animal. Los cerebros humanos pueden estudiarse solo a escala macro, a través de imágenes por resonancia magnética, pero un mono ofrece a los investigadores la oportunidad de (éticamente) insertar electrodos en cerebros vivos para estudiar las neuronas en el trabajo.

El mono necesitaba un poco más de persuasión y tener su cabeza fija en su lugar para que el primado no destruyera el equipo ni interrumpa el juego, dijo Xu. Pero "con el tiempo, el mono aprende muy bien, tan bueno como los humanos si no mejor", dijo Xu.

En última instancia, los investigadores encontraron que los cerebros de ambas especies de primates abordaron el problema de detener una acción ya iniciada de manera similar.

Publicado originalmente en Live Science.

        

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