Bison vs. Buffalo: ¿Cuál es la diferencia?

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Los bisontes fornidos y peludos (Bison bison), los mamíferos ungulados de América del Norte que, para muchas personas, encarnan el oeste de Estados Unidos, a menudo se los conoce como búfalos.

Pero a pesar de que están en el mismo grupo familiar que las especies de búfalos del Viejo Mundo – el búfalo asiático (Bubalus bubalis) y el búfalo africano (Syncerus caffer) – los bisontes no están estrechamente relacionados con esas especies, por lo que el nombre común es "búfalo" engañoso.

Cuando llegaron los primeros colonos europeos a América del Norte, unos 60 millones de bisontes habitaban las praderas del continente, según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos (USFWS). Estos primeros colonos probablemente vieron similitudes entre los bisontes, el animal terrestre más grande del continente, y las especies de búfalos conocidas, explicó el Servicio Nacional de Parques (NPS) en su sitio web. Los colonos se referían a las bestias grandes como "bisontes" y "búfalos" indistintamente, y el nombre "búfalo", aunque científicamente inexacto, se pegaba.

El error es algo comprensible. Tanto el bisonte como el búfalo pertenecen a la familia Bovidae, que consiste en más de 100 especies de mamíferos ungulados llamados ungulados, que incluyen búfalos, bisontes, antílopes, gacelas, ganado, ovejas y cabras. La especie de bisonte americano se encuentra solo en América del Norte, y su pariente más cercano, el bisonte europeo (Bison bonasus), se puede encontrar en Bielorrusia, Lituania, Polonia, Rumania, Federación de Rusia, Eslovaquia, Ucrania y Kirguistán, donde alrededor de 1.800 ejemplares Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, actualmente se estima que rondan los bisontes individuales.

Bison probablemente llegó por primera vez a América del Norte hace unos 400,000 años, viajando a través de un antiguo puente terrestre desde Asia, según el Departamento del Interior (DOI).

Pero a pesar de que el bisonte y el búfalo son animales parecidos a los del ganado, existen diferencias físicas notables que los distinguen.

El bisonte americano, que puede pesar hasta 2,000 lbs. (900 kilogramos): tiene una cabeza inusualmente masiva y una considerable joroba en el hombro, ambas cubiertas con pelo grueso y lanudo. Los músculos enormes y pesados ​​de la joroba permiten que los bisontes usen sus cabezas como poderosos quitanieves en el invierno, empujando a un lado las masas de nieve moviendo la cabeza de lado a lado, informó el NPS.

Las cabezas de Bison también pueden usarse como arietes, para expulsar a los depredadores o para competir por las hembras, según el NPS.

En comparación, los búfalos de África y Asia no tienen joroba alguna, y sus cráneos son más pequeños que los de los bisontes. Pero mientras que pueden quedar cortos en el tamaño de la cabeza, ambas especies de búfalos compensan con creces eso en la amplitud de sus impresionantes cuernos.

Búfalo asiático tiene cuernos grandes, en forma de media luna que se curvan hacia arriba y pueden abarcar más de 6 pies (2 metros) de longitud, de acuerdo con la Enciclopedia de la Vida (EOL). Los machos salvajes pueden pesar más de 2,600 lbs. (1.200 kg), aunque búfalos asiáticos domesticados, que están muy extendidos en toda Asia, por lo general pesan aproximadamente la mitad de eso, alrededor de 1.200 libras. (550 kg), explicó EOL.

El búfalo de cabo africano es originario de las sabanas y pastizales del sur, oeste, este y centro de África, y los animales generalmente se congregan cerca del agua, según la African Wildlife Foundation (AWF). Los machos están equipados con un escudo para la cabeza del cual brotan los cuernos, que se desplazan hacia abajo antes de curvarse hacia arriba nuevamente, y pueden pesar hasta 1.500 lbs. (680 kg), informó el AWF.

En la actualidad, alrededor de 10,000 bisontes silvestres todavía deambulan por 12 estados en América del Norte, donde los animales se alimentan durante un promedio de 9 a 12 horas cada día para las malezas, pastos y plantas frondosas, según el DOI.

Artículo original sobre Live Science.

        

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