Aquí vienen los globos de Macy, ahí va nuestro helio?

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En Acción de Gracias, enormes globos de personajes populares de dibujos animados, cómics y programas de televisión animados y películas hacen su anticipada aparición en una majestuosa procesión por avenidas de la ciudad de Nueva York, parte del tradicional Desfile de Acción de Gracias de Macy's, ahora en su año 91.

El helio es lo que mantiene estos globos en el aire: aproximadamente 300,000 pies cúbicos (8,495 metros cúbicos) de helio, informó anteriormente Live Science, que es aproximadamente el mismo volumen que las piscinas olímpicas de tres y medio.

¿Es esto un uso frívolo de un recurso limitado? El suministro de helio de la Tierra es limitado, y ha estado disminuyendo durante décadas, con escaseces reportadas en los últimos años. Sin embargo, los expertos recientemente le dijeron a Live Science que las descripciones de la escasez de helio podrían haber sido, a falta de una mejor palabra, demasiado infladas. [Beyond Balloons: 8 Unusual Facts about Helium]

La mayor parte del helio en la Tierra se origina en los depósitos de gas natural (el helio se produce como subproducto del gas natural), con los depósitos más grandes encontrados en los Estados Unidos, Argelia y Qatar, John Hamak, un ingeniero petrolero líder con Helium Resources en el US Bureau of Land Management (BLM), le dijo a Live Science.

Estados Unidos también mantiene una Reserva Federal de Helio, que se estableció en la década de 1960, explicó Hamak. Durante aproximadamente una década, el gobierno adquirió excedentes de helio de empresas privadas para su almacenamiento en la reserva, y finalmente acumuló tanto que el programa se detuvo. En 2005, la reserva comenzó a vender su helio almacenado, dijo Hamak.

Elevación y enfriamiento

En general, los recursos y reservas de helio de los EE. UU. Tienen aproximadamente 744 mil millones de pies cúbicos (21 mil millones de metros cúbicos) de gas, según un informe publicado en enero por el Servicio Geológico de los EE. UU. (USGS). Las reservas y recursos en el resto del mundo representan un billón adicional de billones de pies cúbicos (31 mil millones de metros cúbicos) de helio, informó el USGS.

¿Y cuánto de ese helio se usa por año? En 2016, el consumo de helio en los EE. UU. Fue de alrededor de 1.7 mil millones de pies cúbicos (47 millones de metros cúbicos). Según el informe del USGS, solo alrededor del 17 por ciento de ese helio fue designado como "gas de elevación", lo que es posible gracias a la densidad excepcionalmente baja del helio. Ese porcentaje incluye el uso de inflables como globos meteorológicos, globos para exploración militar y globos encontrados en el desfile de Macy's.

El helio que se utiliza para inflar los globos de Macy's representa solo una pequeña fracción de la cantidad producida en los EE. UU. Cada año.

            Crédito: Macy's, Inc.

El helio también tiene los puntos de fusión y ebullición más bajos y puede crear ambientes fríos, por lo que se utiliza con frecuencia en criogenia, para enfriar la fibra óptica en cables de red de computadoras y para refrigerar superconductores en maquinaria de resonancia magnética (MRI), Hamak le dijo a Live Science. Como el helio no reacciona con nada, también puede crear ambientes seguros e inertes para trabajos potencialmente volátiles, como en la soldadura submarina o para probar tanques de combustible de vuelos espaciales, dijo. [Why Does Helium Affect Your Voice?]

Oferta y demanda

El helio es un recurso finito: no puede reproducirse químicamente, y lo que tenemos en la Tierra es el resultado de miles de millones de años de desintegración radiactiva. Esto ha generado preocupación de que el uso derrochador y generalizado del gas consumiría rápidamente todo el helio que hay, y en 2010, los informes insinuaron sombríamente que el suministro mundial de helio podría agotarse tan pronto como 2035.

 En áreas volcánicas como el Valle del Rift de Tanzania, el helio atrapado puede filtrarse a través de las debilidades en la corteza y burbujear a través de aguas termales, como el de esta foto.

En áreas volcánicas como el Valle del Rift de Tanzania, el helio atrapado puede filtrarse a través de las debilidades en la corteza y burbujear a través de aguas termales, como el de esta foto.

            Crédito: Peter Barry

Con más computadoras y teléfonos inteligentes producidos cada año, la demanda de helio (que se usa para proteger los discos duros y para fabricar chips semiconductores) es mayor que nunca, pero ¿es eso suficiente para crear una escasez? No del todo, dijo Hamak.

"La escasez de principios de esta década fue causada por una combinación de eventos", explicó Hamak. La inestabilidad política en Medio Oriente fue en parte responsable, interrumpiendo la producción y exportación de helio extraído del gas natural. Al mismo tiempo, no se procesó suficiente helio en los EE. UU. Para satisfacer las crecientes demandas, lo que provocó que los funcionarios del gobierno extrajeran más de la reserva federal a medida que los fabricantes se apresuraban a ponerse al día, dijo.

Pero en unos pocos años, una nueva planta de gas natural se puso en marcha en Qatar, que no solo se ocupó de la escasez de helio, sino que incluso inició un breve período de exceso de oferta, dijo Hamak.

Desafortunadamente, otra escasez podría ocurrir en cualquier momento: hubo una breve escasez de helio el verano pasado, cuando Arabia Saudita y otros países bloquearon las exportaciones de Qatar, pero el pronóstico a largo plazo para el helio sigue siendo positivo, agregó.

"Hay abundantes reservas en los EE. UU. Y en todo el mundo, así que no diría que nos hubiéramos quedado alguna vez, necesariamente. Es solo una cuestión de cuándo se interrumpe un suministro: una planta baja o por disturbios políticos". Hamak le dijo a Live Science.

Y resulta que hay incluso más helio en la Tierra de lo que se estimaba hace una década. Los depósitos subterráneos de gas encontrados en 2016 en la región del Valle del Rift en el este de África se pensaron en un principio que contenían aproximadamente 54 mil millones de pies cúbicos (1,5 mil millones de metros cúbicos) de helio. Pero ese cálculo fue revisado más tarde para abarcar una reserva cercana al doble de ese tamaño, que contiene aproximadamente 98.600 millones de pies cúbicos (2.800 millones de metros cúbicos) de helio gaseoso.

Lo que significa que los luchadores del globo de Acción de Gracias en Macy's no necesitarán retirar sus gigantescas versiones inflables de Charlie Brown, Bob Esponja y Spider-Man por el momento.

Artículo original sobre Live Science.

        

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