Antigua criatura agotadora que llevaba casco se cubrió en 'Cocktail Sticks'

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Hace unos 515 millones de años, una pequeña criatura marina que era "extraña sin medida" no estaba arriesgándose con su seguridad: la armadura le cubría la espalda y los costados, una concha como casco protegía su cabeza, y las puntiagudas espinas sobresalían de su lados, los investigadores han encontrado.

"La criatura es como una bestia mítica", dijo el investigador del estudio Martin Smith, profesor asistente en el Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Durham en Inglaterra.

La nueva bestia puede cambiar la comprensión de los científicos sobre el comportamiento de algunos de estos primeros animales del período Cámbrico, dijeron los investigadores. [Cambrian Creatures Gallery: Photos of Primitive Sea Life]

Nuevo descubrimiento

Los investigadores descubrieron dos especímenes de la criatura en la biota del Cambrian Chengjiang, un famoso sitio fósil en el suroeste de China. El investigador principal del estudio, Fangchen Zhao, un paleobiólogo de la Academia de Ciencias de China, encontró un espécimen en 2015, y un coleccionista de fósiles aficionado desenterró otro, dándosela a Zhao en 2016.

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Uno de los dos únicos fósiles conocidos en el registro de Orthrozanclus elongata

            Crédito: Zhao, F. et al. Informes científicos. 2017.

Es increíble que el pequeño bicho, como una babosa, haya sido descubierto en absoluto. Solo tiene unas 0,7 pulgadas (20 milímetros) de largo y 0,1 pulgadas (3 milímetros) de ancho, dijo Smith. Dado que los dos especímenes son similares en tamaño, ambos son adultos adultos, señaló.

"Estos fósiles son increíblemente raros", dijo Smith a Live Science. "Solo se han encontrado dos especímenes, en medio de las decenas de miles de otras criaturas conocidas de los mismos depósitos".

Los científicos nombraron a la nueva especie Orthrozanclus elongata. El nombre de la especie alude al cuerpo alargado de la criatura, escribieron los investigadores en el estudio.

Armadura y picos

Un examen de O. elongata mostró que estaba cubierto con una armadura. Las filas de escamas, muy parecidas a las tejas, cubren su parte posterior, y las placas superpuestas y en forma de hoja protegen sus lados, dijo Smith.

"Pero las más prominentes son las espinas semejantes a un cóctel que emergen de sus lados como los rayos de un resplandor solar", dijo Smith. Las espinas son más largas que el ancho del animal y le dan la apariencia de un cactus tierno, bromeó Smith. [See images of another bizarre Cambrian creature]

"Más extraño aún, su cabeza está cubierta por un pequeño caparazón, casi como si llevara un casco de bicicleta", dijo Smith. "No sabemos mucho sobre el animal debajo de estas placas mineralizadas, si tenía patas o un pie con forma de babosa, [and] si tenía dientes o tentáculos".

El otro fósil conocido de la criatura similar a una babosa del período Cámbrico

            Crédito: Zhao, F. et al. Informes científicos. 2017.

La "armadura bellamente preservada" de O. elongata puede proporcionar pistas sobre la anatomía de los tommotiidos, parientes de los braquiópodos (también llamados lámparas). La mayoría de los fósiles de tommotiidos no muestran todo el animal, solo escamas aisladas y placas. Sin embargo, parece que O. elongata es una coincidencia cercana a las formas y proporciones de ciertas especies de tommotiidos, dijo Smith.

Si los tommotiidos, y por extensión los braquiópodos, fueron similares a O. elongata durante el Cámbrico, entonces es posible que tuvieran una armadura extensa en ese momento, así como la capacidad de moverse activamente por el mar en busca de alimento, dijo Smith.

Hoy en día, los braquiópodos son criaturas sedentarias que se adhieren al lecho marino, se esconden en sus caparazones y filtran trozos de comida del agua de mar. Algunas personas piensan en las criaturas como "fósiles vivientes", pero "si nuestras interpretaciones son correctas, cambiarían esta idea", dijo Smith. "Mientras que muchos linajes muestran tendencias evolutivas hacia una mayor actividad y complejidad, los braquiópodos parecen haberse establecido en una existencia sedentaria, como un jubilado que se establece en un sillón favorito". [Photos: Ancient Marine Critter Had 50 Legs, 2 Large Claws]

Control de árbol genealógico

El estudio muestra que Orthrozanclus, un género previamente conocido solo de Burgess Shale de Canadá, también vivía en lo que hoy es China, dijo Derek Briggs, profesor de paleontología en la Universidad de Yale, que no participó en el estudio.

Este argumento de que los braquiópodos fueron una vez activos y luego se establecieron más adelante en su evolución sería más fuerte si los investigadores hubieran realizado un análisis filogenético (árbol genealógico), dijeron Briggs y Javier Ortega-Hernández, investigador del Departamento de Zoología de la Universidad. de Cambridge, en el Reino Unido, que no participó en el estudio.

"Por otra parte, los autores están abordando una región del árbol de la vida notoriamente difícil que incluso los estudios moleculares de vanguardia no han podido resolver completamente", dijo Ortega-Hernández. "Entonces, probablemente sea mejor por ahora que ellos pongan los datos ahí y los pongan a disposición para que los estudios futuros puedan basarse en sus hallazgos".

El estudio fue publicado en línea hoy en la revista Scientific Reports.

Artículo original sobre Live Science.

        

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